Nous sommes au milieu de la plus grande épidémie jamais connue en Amérique du Nord.

Mais ce n’est pas la COVID-19. Et ce n’est pas la variole du singe.

C’est la grippe aviaire EA H5N1.

Selon les médias des États-Unis et du monde entier, ce virus hautement pathogène est le plus meurtrier observé chez les oiseaux domestiques au cours des sept dernières années en Amérique – et pourrait bien être le pire jamais observé chez les oiseaux sauvages.

Depuis le début de l’année 2022, la grippe aviaire EA H5N1 s’est déclarée dans au moins 30 États américains et dans de nombreux autres pays.

Plus de 37 millions d’oiseaux sont morts rien qu’aux États-Unis, a rapporté PBS NewsHour au début du mois.

Selon les Centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC) et le ministère américain de l’agriculture, le virus touche les oiseaux aquatiques, tels que les mouettes, les sternes et les oiseaux de rivage, les oiseaux aquatiques sauvages, tels que les canards, les oies et les cygnes, et les rapaces.

Des rapports en provenance du Wisconsin, de Washington et d’Alaska indiquent que même les pygargues à tête blanche deviennent des proies.

Toutefois, malgré l’importante couverture médiatique de la grippe aviaire, la plupart des gens sont plus conscients de la hausse des prix des œufs et des poulets que de la dernière épidémie de « grippe aviaire ».

En effet, le prix des œufs aux États-Unis a presque doublé par rapport à l’année dernière, et les prix des poulets et des dindes ont augmenté de 20 à 30 % par rapport à l’année précédente.

La « grippe aviaire » peut-elle se transmettre à l’homme ?

En avril, selon NPR, un jeune homme du Colorado participant à un programme de prélibération a attrapé le virus de la grippe aviaire alors qu’il abattait des oiseaux dans un élevage commercial du comté de Montrose.

Lors de l’épidémie de grippe aviaire de 2015, les CDC ont indiqué au public que les cas humains résultaient d’un contact physique direct avec des oiseaux infectés ou des surfaces contaminées, de la proximité d’oiseaux infectés ou de la visite de marchés de volailles vivantes.

Tout en notant que la consommation de produits de volaille « correctement cuits » ne transmet pas la maladie à l’homme, les CDC mettent également en garde contre le fait que « le contact direct ou rapproché (par exemple, à moins d’un mètre) avec des volailles infectées ou des environnements contaminés par le virus sans porter[un équipement de protection individuelle] peut augmenter le risque d’infection humaine ».

La bonne nouvelle est qu’il semble que les virus de la grippe aviaire, en général, ne se transmettent pas facilement aux humains, selon un rapport publié en 2005 dans le Journal canadien des maladies infectieuses et de la microbiologie médicale.

La mauvaise nouvelle est la suivante : lorsque le virus passe des oiseaux aux humains, il peut être fatal.

« Le taux de mortalité des épidémies en Thaïlande en 2004 a atteint 66% », explique la même équipe de recherche. « Ce virus est agressif. Elle provoque un taux de mortalité élevé, ce qui prouve que les humains ont une faible immunité contre la maladie ».

En outre, les souches de la grippe aviaire ont été liées à « une pneumonie grave, une défaillance de plusieurs organes, une encéphalite et un choc septique », selon le CDC.

« L’émergence continue de l’infection humaine par le virus de la grippe aviaire A constitue une menace persistante pour la santé humaine », ont écrit des chercheurs dans la revue Zoonoses Public Health en 2020.

La grippe aviaire n’est pas nouveau

Comme l’histoire le révèle, le problème des virus qui envahissent les oiseaux en mauvaise santé n’est pas nouveau.

La mère de toutes les grippes, la grippe espagnole de 1918, proviendrait d’un virus de la grippe aviaire, selon le biologiste évolutionniste Michael Worobey.

Bien que cette question reste ouverte, M. Worobey et son équipe ont analysé 80 000 séquences génétiques virales provenant de divers animaux, dont des oiseaux, des chevaux, des porcs et des chauves-souris. Ils ont trouvé des preuves – qu’ils ont publiées dans la revue à comité de lecture Nature en 2014 – que les virus de la grippe évoluent et mutent plus rapidement chez les oiseaux que chez les autres animaux.

En 1997, une nouvelle souche de grippe aviaire est apparue à Hong Kong et pendant huit ans, une grande partie du monde a craint une pandémie.

Ce virus était un nouvel agent pathogène jamais rencontré auparavant. En 2004, il s’était étendu à plus de 50 pays en Asie, en Europe, au Moyen-Orient et en Afrique.

Les oiseaux sauvages font de bons boucs émissaires

Comme pour d’autres infections à propagation rapide, les experts sont désireux de découvrir l’origine de la contagion.

La semaine dernière, un journaliste de PBS, William Brangham, s’est rendu dans le Midwest américain pour faire un reportage sur l’épidémie.

Brangham a indiqué que le nouveau virus pathogène de la grippe aviaire provenait d’oiseaux migrateurs qui hébergent fréquemment le virus (bien qu’il ne semble pas leur nuire).

Parfois, cependant, « une souche peut être transmise à des oiseaux domestiques comme les poulets, les canards ou les dindes et, avec la bonne mutation, elle peut alors se répandre comme une traînée de poudre », a déclaré M. Brangham.

Comme pour tout virus contagieux, chez l’homme ou chez d’autres animaux, au moins deux facteurs entrent en jeu : la virulence de l’agent pathogène et la santé de l’hôte.

Selon Chris Chlebowski, naturopathe à Ashland, dans l’Oregon, et auteur du livre à paraître «The Virus and The Host » la santé de l’hôte est aussi importante, voire plus que la virulence du virus.

En effet, Chlebowski désigne les virus comme nos « partenaires pathogènes ».

Comme les scientifiques commencent à le comprendre de manière plus approfondie, tous les animaux, y compris les humains, cohabitent avec des bactéries, des virus et des champignons.

Ces espèces non humaines – même celles comme E. coli, que nous considérons comme « pathogènes » – procurent à notre corps une variété de bienfaits surprenants.

Mais lorsque les bactéries et les virus sont déséquilibrés, ils peuvent également causer de graves problèmes de santé à l’hôte.

Le problème n’est pas un virus donné, en soi, c’est quand ce virus est déséquilibré.

Les élevages industriels de volailles sont « idéaux » pour la propagation du virus

La vraie question que tous les experts de la santé, les écologistes et les médias du pays doivent se poser est donc la suivante : Pourquoi cette grippe aviaire provoque-t-elle une maladie aussi grave chez tant d’oiseaux domestiques ?

« La grande agriculture élève des oiseaux dans des conditions déplorables », a déclaré l’écrivain Martha Rosenberg, basée à Chicago et auteur de «Born With a Junk Food Deficiency : How Flaks, Quacks, and Hacks Pimp the Public Health ».

« Ces conditions contribuent à la propagation de la grippe aviaire et aussi aux mutations », a déclaré Rosenberg au Defender.

Rosenberg fait des reportages sur les questions liées à l’élevage industriel depuis plus de 15 ans. Elle insiste sur le fait que l’élevage de poulets dans les conditions d’insalubrité que l’on trouve dans les fermes industrielles – ou les exploitations d’alimentation animale concentrée (CAFO) comme les appelle l’industrie – crée un environnement parfait pour que le virus de la grippe devienne mortel.

Un seul CAFO peut contenir plus de 125 000 poulets de chair ou 82 000 poules pondeuses, selon l’organisation à but non lucratif Sentient Media.

« Lorsque des virus respiratoires pénètrent dans ces installations de confinement, ils ont continuellement l’occasion de se répliquer, de muter, de se réassortir et de se recombiner en de nouvelles souches », a déclaré Gregory Gray, directeur du Centre des maladies infectieuses émergentes du Collège de santé publique de l’Université de l’Iowa.

Dans un article sur les CAFOs publié en 2009 dans la revue Environmental Health Perspectives, Gray a déclaré :

« Les meilleurs substituts que nous pouvons trouver dans la population humaine sont les prisons, les bases militaires, les navires ou les écoles. Mais les virus respiratoires peuvent se propager rapidement au sein de ces populations [human] et s’épuiser ensuite, alors que dans les CAFO – où il y a souvent des introductions continues d’animaux [unexposed] – le risque que les virus se propagent et deviennent endémiques est beaucoup plus grand ».

Connor Jackson, directeur général de l’association britannique de protection des animaux Open Cages, est du même avis.

« La grippe aviaire était autrefois une maladie très rare chez les poulets, mais aujourd’hui, des foyers apparaissent chaque année », a déclaré M. Jackson à un journaliste local en janvier.

Les CAFO sont « idéales pour propager les maladies comme une traînée de poudre », a ajouté M. Jackson.

Les volailles détenues dans ces exploitations à grande échelle vivent souvent dans leurs propres excréments, sont tellement entassées qu’elles ne peuvent pas se déplacer, et sont soumises à des abus indescriptibles.

On coupe souvent le bec des poulets pour les empêcher de nuire aux autres oiseaux. La façon blanchie de désigner cette pratique cruelle est la « taille du bec ».

Lorsque les oiseaux malsains meurent, les oiseaux sains restent en vie à côté de leurs carcasses en décomposition.

Ces oiseaux issus d’élevages industriels sont nourris avec des régimes à base de céréales chargées de pesticides et d’herbicides, en particulier de glyphosate.

Une étude menée en 2014 sur des poulets de chair a trouvé des résidus de glyphosate dans le cœur, les intestins, les reins, le foie, les poumons, les muscles et la rate des oiseaux.

D’autres recherches ont établi un lien entre l’exposition au glyphosate et des malformations congénitales et une santé compromise chez les poulets.

L’utilisation prophylactique d’antibiotiques a également des effets négatifs sur la santé des volailles d’élevage.

Bien qu’il y ait eu une forte pression pour réduire l’utilisation d’antibiotiques dans l’industrie de la volaille, les aviculteurs utilisent toujours des antibiotiques pour engraisser leurs oiseaux, les aider à éviter les infections bactériennes et les traiter lorsqu’ils sont malades.

Et considérez ceci : Une équipe de scientifiques basée à Londres a publié en 2019 une étude montrant que les souris infectées par la grippe avaient trois fois plus de chances de mourir lorsqu’elles étaient traitées par des antibiotiques que les souris infectées qui ne recevaient pas d’antibiotiques.

L’abattage : solution ou partie du problème ?

Comme mesure proactive pour arrêter la propagation de la grippe aviaire, des millions d’oiseaux ont été tués en Israël, en Espagne, en France (réputée pour son foie gras), au Royaume-Uni, aux Pays-Bas, en Hongrie, au Nigeria, en Inde, au Japon et dans d’autres pays.

Les scientifiques appellent cela « l’abattage préventif ».

Dans l’une des méthodes de mise à mort, les poulets de chair et les dindes élevées au sol sont rassemblés dans un espace clos où de la mousse de propylène glycol est utilisée pour les étouffer.

Michael Blackwell, vétérinaire en chef de la Humane Society of the United States, a déclaré au Guardian que la mort par mousse s’apparente à « l’immobilisation de la bouche et du nez d’une personne, pendant laquelle vous êtes parfaitement conscient que votre respiration a été empêchée ».

Les exploitants de CAFO utilisent également la « fermeture par ventilation » pour tuer leurs troupeaux. Cette technique consiste à porter la température du poulailler à 104 F ou plus pendant au moins trois heures afin de tuer l’ensemble du troupeau.

Cette méthode est si extrême que même les agriculteurs industriels admettent qu’elle est cruelle.

Lors de la dernière épidémie de grippe aviaire en 2015, « des incinérateurs fonctionnant 24 heures sur 24 et des équipes en combinaison de protection » ont été nécessaires pour le dépeuplement des oiseaux, rapporte Fortune.

En avril, une femme assistant à un match de basket-ball entre les Timberwolves du Minnesota et les Clippers de Los Angeles à Minneapolis s’est collée au sol pour protester contre l’euthanasie pratiquée dans la ferme du propriétaire des Timberwolves, Glen Taylor, dans l’Iowa, rapporte le Des Moines Register.

Mais non seulement ces méthodes de mise à mort sont indiciblement sans cœur, mais elles sont aussi probablement inefficaces.

Dépeupler et « repeupler le stock mondial de volailles » ne fait que « recharger le canon » de la grippe aviaire, insiste le Dr Michael Greger, dans son livre de 2006 intitulé « Bird Flu : A Virus of Our Own Hatching ».

Quelle est la solution ?

Pour avoir des oiseaux en bonne santé qui ne succombent pas facilement aux maladies, nous devons améliorer les conditions dans les élevages de volailles, selon Stephanie Seneff, Ph.D., scientifique principale au Massachusetts Institute of Technology et auteur de «Toxic Legacy: How the Weedkiller Glyphosate Is Destroying Our Health and the Environment ».

« Les poulets doivent pouvoir se déplacer librement, manger des insectes et des plantes, et avoir accès à l’air frais et à la lumière du soleil », a déclaré Seneff à The Defender.

Certains militants, qui pensent qu’il est impossible d’élever des animaux sans cruauté, adoptent un mode de vie végétalien. Mais pour ceux d’entre nous qui consomment des produits animaux, Mme Seneff a déclaré qu’il était impératif « d’acheter uniquement des œufs et des poulets de chair biologiques élevés en plein air et sans antibiotiques ».

« L’élevage de vos propres poules de basse-cour est un autre moyen de vous assurer que les œufs que vous mangez sont sains et sans cruauté », a déclaré Mme Seneff.

La véritable hausse des prix des œufs et de la volaille n’est pas seulement due aux « coûts élevés des céréales et de la logistique, à l’inflation des salaires et à la reprise soutenue de la demande post-pandémie », comme l’a récemment indiqué FitchRatings.

« Les oiseaux sauvages – les canards et les oies – sont injustement encadrés », a déclaré M. Rosenberg.

Elle a ajouté :

« Ils ne le propagent pas. En fait, les oiseaux sauvages ne meurent pas de cette maladie. Ce sont les oiseaux issus de l’élevage industriel qui en meurent. Le vrai problème n’est vraiment pas couvert par les médias. Tant de médias, de chaînes câblées et de réseaux – leurs annonceurs sont des producteurs de poulet ».