Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (‘Centers for Disease Control and Prevention’, CDC por sus siglas en inglés) afirman que las vacunas “utilizan sólo los ingredientes necesarios para ser lo más seguras y eficaces posible.” La estrella del espectáculo en cualquier vacuna es el ingrediente “activo”, que es el diseñado para crear una respuesta de anticuerpos.

Pero los otros ingredientes supuestamente “inactivos” -conocidos como excipientes- también desempeñan un papel importante, y en muchos casos arriesgado, como coprotagonistas.

Los estudios de las vacunas autorizadas han identificado muchos problemas con estos ingredientes secundarios – adyuvantes como el aluminio, conservantes como el timerosal y estabilizadores como la gelatina – por no hablar de destacar la presencia en las vacunas de ADN residual de las líneas celulares utilizadas en el proceso de fabricación, así como de contaminantes revelados y no revelados.

Con la llegada de tres inyecciones experimentales de COVID aprobadas para uso de emergencia en los Estados Unidos, los fabricantes han introducido nuevos ingredientes primarios en el escenario de las vacunas estadounidenses: ARN mensajero (ARNm) en las inyecciones de Pfizer y Moderna y un vector de adenovirus en la inyección de Johnson & Johnson (J&J).

No sólo eso, sino que los fabricantes de vacunas han combinado estos nuevos ingredientes primarios con excipientes “inactivos” en formas que no tienen precedentes: polietilenglicol (PEG) en el caso de las vacunas de ARNm y polisorbato 80 en la inyección de J&J.

Los PEG y los polisorbatos son estructuralmente similares y también se combinan a veces en una mezcla de PEG-polisorbato 80 que es “sustancialmente la misma que la del … PEG puro”. Antes de COVID, ambos compuestos ya habían sido señalados por su capacidad de reacción cruzada y de producir reacciones de hipersensibilidad inmediata, un tipo de “respuesta inmunitaria “exagerada o inapropiada” que puede incluir anafilaxia.

Dado que al menos 1.689 receptores de las inyecciones de Pfizer y Moderna han notificado reacciones anafilácticas o alérgicas graves (a fecha de 5 de marzo), y que dos de los participantes en el ensayo clínico de J&J también sufrieron reacciones alérgicas graves, algunos expertos en alergias recomiendan que se debeprestar mayor atención a los riesgos de ambos excipientes.

Hipersensibilidad a excipientes estructuralmente similares

‘Children’s Health Defense’ ha escrito ampliamente sobre los riesgos del PEG, el recubrimiento del sistema de administración de nanopartículas lipídicas de ARN en las inyecciones de Pfizer y Moderna. Dos estudios recientes se hacen eco de algunas de las preocupaciones que planteamos.

En febrero, los médicos-investigadores Mariana Castells (Brigham and Women’s Hospital) y Elizabeth Phillips (Universidad de Vanderbilt)escribieron en ‘The New England Journal of Medicine’ (NEJM) que “ninguna otra vacuna que tenga PEG como excipiente ha sido [nunca] de uso generalizado” hasta COVID. [ever] A continuación, las dos autoras se centran en la evidencia que relacionan la PEG con la anafilaxia, sugiriendo que puede representar un “peligro oculto“.

De hecho, el principal funcionario de la Administración de Alimentos y Medicamentos (‘Food and Drug Administration’, FDA por sus siglas en inglés) , Peter Marks, reconoció en diciembre que el PEG podría ser el “culpable” de la anafilaxia observada tras la vacunación con COVID.

Aunque Castells y Phillips afirman que los riesgos de anafilaxia de las vacunas vectorizadas con adenovirus formuladas con polisorbato 80 -vacunas como la de J&J- son “actualmente desconocidos”, Phillips y otros colegas de Vanderbilt publicaron un artículo a mediados de 2019 (en el ‘Journal of Allergy and Clinical Immunology: In Practice’) que informaba de un descubrimiento sorprendente, a saber, que “lahipersensibilidad inmediata a los polietilenglicoles y polisorbatos” es “más común de lo que hemos reconocido”.

En ese documento, Phillips y sus colegas también advirtieron a sus colegas alergólogos que las similitudes entre los polisorbatos y los PEG pueden producir una hipersensibilidad cruzada que probablemente esté “poco reconocida en la práctica clínica“.

A diferencia de los PEG que se estrenan como excipientes de vacunas, los tensioactivos de polisorbato(polisorbato 80 o polisorbato 20) ya están presentes en numerosas vacunas autorizadas, incluidas las vacunas con componentes de difteria-tétanos-tos ferina, las vacunas contra la hepatitis A y B, las vacunas contra la gripe y el rotavirus, las vacunas meningocócicas y neumocócicas, las inyecciones contra el herpes zóster y Gardasil 9.

Resulta inquietante que casi todas estas vacunas incluyan la anafilaxia y las reacciones anafilactoides como efectos adversos documentados en sus prospectos, aunque éstos no ofrezcan ninguna explicación, ni siquiera especulación, sobre el agente o agentes desencadenantes específicos.

El uso del polisorbato 80 en las vacunas también plantea otras preocupaciones potenciales que no han atraído suficiente atención, como la capacidad del compuesto de atravesar la barrera hematoencefálica y la posible evidencia de actividad carcinogénica en estudios con animales.

Los misterios de la sensibilización

La sensibilización alérgica es un asunto complicado que ni siquiera los alergólogos comprenden del todo, y hay preguntas constantes sobre el mecanismo de sensibilización a los PEG (y, por implicación, a los polisorbatos).

En su artículo de 2019, Phillips y sus coautores describen dos estudios de casos que implican exposiciones recurrentes a productos médicos que dependen de excipientes de PEG (preparaciones para colonoscopia y corticosteroides), y también describen la exposición ocupacional a partir de fluidos hidráulicos que contienen glicol. En ambos casos, estas exposiciones dieron lugar a una reactividad cruzada con los polisorbatos.

En su última exposición a la PEG, el primer paciente perdió el conocimiento, “haciendo un agujero en la pared de yeso con la cabeza”, y tras experimentar una caída en picado de la presión arterial de 60/20 pasó una noche en urgencias. Las pruebas cutáneas posteriores mostraron una positividad a productos que contenían polisorbato-80, desde un corticosteroide (acetónido de triamcinolona) y gotas para los ojos hasta una vacuna neumocócica.

El escenario fue similar para el segundo paciente, que se puso peligrosamente hipotenso tras la exposición al PEG, terminó en la sala de emergencias y tuvo una prueba cutánea de alergia positiva al mismo corticosteroide que contiene polisorbato.

Ambos estudios de casos apuntan a uno de los problemas centrales de los PEG y los polisorbatos: Están por todas partes, ofreciendo potencialmente numerosas oportunidades de sensibilización. Por ejemplo, los PEG se utilizan en medicamentos, cosméticos, artículos de cuidado personal como pasta de dientes y champú, preparaciones intestinales para colonoscopia y como aditivo alimentario.

Como resultado de la omnipresente dependencia de los PEG por parte de la industria, aproximadamente el 72% de las muestras contemporáneas de sangre humana analizadas en 2016 revelaron niveles detectables, y a veces elevados, de anticuerpos anti-PEG, y el 8% mostró niveles extremadamente elevados fuertemente asociados con la anafilaxia.

No parece haber ningún estudio comparable para los polisorbatos, pero un estudio de 2005 llamó la atención sobre el polisorbato 80 como “un agente solubilizante de uso omnipresente que puede causar reacciones anafilácticas graves no inmunológicas” y describió su “relevancia actual como inductor ‘oculto'” de dichas reacciones.

Además de su presencia en las vacunas, la FDA permite el uso directo de los polisorbatos en los alimentos (“como adyuvantes de agentes aromatizantes o como aditivos polivalentes”) y también permite un papel de aditivo alimentario “indirecto”.

Algunos ejemplos de estos usos alimentarios son como emulsionante en helados y otros postres congelados, como “agente solubilizante y dispersante” en encurtidos y como “agente antiespumante” para el requesón. Las industrias de los cosméticos y del cuidado personal hacen un uso liberal de los polisorbatos en los productos para la piel y el maquillaje.

El documento de Phillips de 2019 incluye una revisión de excipientes de medicamentos. En la revisión, los autores identifican 1.155 medicamentos aprobados por la FDA que contienen PEG 3350 (un tipo de PEG) como ingrediente activo o inactivo, más comúnmente en “comprimidos recubiertos con película, geles tópicos y esteroides parenterales [intravenosos or inyectados]”. [intravenous or injected]

Además, aproximadamente seis veces más medicamentos aprobados por la FDA (N=6.821) contienen polisorbato 80 (como ingrediente activo o inactivo), sobre todo en los mismos tipos de productos, así como en las vacunas.

Recomendaciones ignoradas

Los funcionarios de los CDC sostienen que la anafilaxia tras la vacunación con COVID es un “evento raro“, pero Castells y Phillips, en su estudio de 2021 del NEJM, informan de que “la incidencia de la anafilaxia asociada a la vacuna de ARNmdel SARS-Cov-2 de Pfizer parece ser aproximadamente 10 veces mayor que la incidencia notificada de todas las vacunas anteriores”.

También señalan que la “sensibilización preexistente a un componente de la vacuna” (como un excipiente de PEG o polisorbato) podría explicar los tipos de reacciones observadas.

Es importante destacar que no sólo recomiendan que los pacientes que han experimentado anafilaxia después de una inyección de Pfizer o Moderna eviten cualquier otra exposición a las vacunas de ARNm formuladas con PEG, sino también que dichas personas eviten “todos los productos con PEG y polisorbato 80 inyectable.”

De modo inquietante, los CDC están ignorando esta prudente recomendación. Al contrario, sin mencionar el problema de la posible reactividad cruzada entre el PEG y el polisorbato, los CDC, según un informe de la CNBC del 1 de marzo, dicen “que las personas que tengan una reacción alérgica a la primera dosis de la vacuna de Pfizer o de Moderna pueden recibir la vacuna de J&J en su lugar”.

En su página web la “Información sobre las vacunas COVID-19 para personas alérgicas”, los CDC indican a las personas que han tenido una reacción alérgica grave o inmediata a “cualquier ingrediente de una vacuna COVID-19 de ARNm” que no se pongan las vacunas de Pfizer o Moderna, y advierten a las personas que han tenido una reacción alérgica grave o inmediata a cualquier ingrediente de la vacuna COVID de J&J que no se pongan esa inyección.

El experto en alergias Scott Commins, de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, respalda la inyección de J&J como “segura para la inmensa mayoría de las personas con alergias alimentarias o ambientales.” Aunque admite que los polisorbatos se asocian a “reacciones alérgicas muy raras”, Commins afirma que, al ser tan comunes, “las personas con sensibilidad al polisorbato puede que ya lo sepan.”

Sin embargo, las observaciones de un individuo que comentó un informe de noticias de STAT de enero sobre las reacciones alérgicas relacionadas con las vacunas ilustran la dificultad que puede tener el público para examinar y decidir ante estas complejidades:

“Tengo un cáncer carcinoide en fase 4, diabetes inducida médicamente, asma… Quiero vacunarme pero he tenido reacciones entre leves y anafilácticas a los medicamentos. Algunos, como el tinte de contraste con yodo, desarrollaron repentinamente una reacción grave después de décadas sin problemas. Tuve una reacción terrible a la vacuna de la gripe hace años… No sé qué medicamentos contienen polisorbato o polietilenglicol para saber si soy alérgico a los ingredientes de la vacuna”.

Como escribieron a finales de enero, un mes antes de que la FDA aprobarar la autorización de uso de emergencia de la vacuna COVID de J&J, la Academia Americana de Alergia, Asma e Inmunología (‘American Academy of Allergy Asthma & Immunology’. AAAAI por sus siglas en inglés) declaró que “no hay consenso” sobre cómo evaluar el historial de reacciones graves de un paciente a los PEGs o polisorbatos antes de la vacunación, pero señaló que “algunos argumentarían que [skin] se requiere una prueba antes de ponerse la vacuna”.

Aunque no es infalible (son posibles los falsos negativos), las pruebas cutáneas de PEG y polisorbato realizadas por un alergólogo pueden ser informativas para las personas que no están seguras de su estado de alergia. Algunos centros sanitarios ofrecen ahora estas pruebas.

La AAAAI añade: “Si las pruebas cutáneas son positivas, la persona no es candidata a las vacunas de ARNm actualmente disponibles”, afirmando también que las pruebas cutáneas de reactividad al polisorbato podrían ser importantes si la vacuna de J&J se generaliza.

De manera alarmante, los medios de comunicación están fomentando la percepción de que la vacuna de J&J “no causa alergias”, llegando incluso a afirmar que “es posible que las clínicas no necesiten vigilar a los pacientes para detectar reacciones graves durante los 15 minutos posteriores a la aplicación de la vacuna.”

Aún más aleccionador, Castells y Phillipps nos recuerdan que los individuos súper sanos que suelen estudiarse en los ensayos clínicos “pueden no reflejar una predisposición a los eventos adversos que sí puede existir en otras poblaciones.”

Sólo el tiempo dirá si las personas que se ponen la inyección de COVID de J&J porque creen que “no causa alergias” han sido guiadas en una dirección segura.