Ein Projekt großer Agrochemieunternehmen, gentechnisch veränderte Bodenmikroben, darunter Bakterien und Pilze, zu entwickeln, die als Pestizide und Düngemittel eingesetzt werden sollen, gibt Anlass zur Besorgnis über die unbekannten und potenziell katastrophalen Risiken, die mit den neuen Organismen verbunden sind, so ein am Dienstag veröffentlichter Bericht von Friends of the Earth.

Bayer-Monsanto, Syngenta und BASF gehören zu den Chemiegiganten, von denen man weiß, dass sie die Mikroben entwickeln, die sich dem Bericht zufolge grundlegend von den bereits umstrittenen gentechnisch veränderten Organismen (GVO) unterscheiden, die seit Jahrzehnten existieren.

Bei den gentechnisch veränderten Mikroben handelt es sich um lebende Organismen, die ihr genetisches Material leicht mit anderen Arten austauschen und mit dem Wind weite Strecken zurücklegen können. Und weil sie mikroskopisch klein sind, ist ihre Zahl enorm.

„Eine Ausbringung von gentechnisch veränderten Bakterien könnte etwa 3 Billionen gentechnisch veränderte Organismen auf einem halben Hektar freisetzen – so viele gentechnisch veränderte Maispflanzen gibt es in den gesamten USA”, sagte Dana Perls, Managerin für Lebensmittel und Technologie bei Friends of the Earth, in einer Pressemitteilung.

Die Einführung von gentechnisch veränderten Mikroben in der Landwirtschaft stellt ein „beispielloses genetisches Experiment unter freiem Himmel” dar, heißt es in dem Bericht. „Das Ausmaß der Freisetzung ist weitaus größer, und die Chancen, sie einzudämmen, sind weitaus geringer als bei anderen gentechnisch veränderten Pflanzen.”

Die Wissenschaftler kennen die Rolle und Funktion von weniger als einem Prozent der Milliarden von Mikrobenarten oder „biologischen Organismen”.

Dennoch liefern sich Biotechnologie- und Agrochemieunternehmen einen Wettlauf um die Entwicklung, Veränderung und Patentierung neuer Mikroben, um einen Anteil am Markt für biologische Produkte zu erobern, dessen Wert sich bis 2029 auf 29,31 Milliarden Dollar verdreifachen soll.

Mindestens zwei gentechnisch veränderte Mikroben, Proven von Pivot Bio und Poncho Votivo von BASF, werden bereits von US-Landwirten auf Millionen von Hektar Ackerland eingesetzt.

„GVO-Firmen setzen gentechnisch veränderte Mikroben in der freien Natur aus, ohne dass jemand eine Vorstellung davon hat, welche Risiken dies mit sich bringen könnte”, sagte Claire Robinson, Co-Direktorin von GMWatch, gegenüber The Defender. „Und es gibt absolut keine Notwendigkeit, diese Risiken einzugehen und keinen Beweis dafür, dass die gentechnisch veränderten Mikroben tatsächlich so funktionieren, wie behauptet wird.“

„Die neuesten wissenschaftlichen Erkenntnisse zeigen, dass das Engineering von Organismen zu unbeabsichtigten genetischen Fehlern führen kann“, sagte Kendra Klein, Ph.D., stellvertretende Direktorin für Wissenschaft bei Friends of the Earth und Autorin des Berichts. „Und es besteht das seltene, aber potenziell katastrophale Risiko, dass eine invasive Art oder ein neuartiger Krankheitserreger für den Menschen entsteht.”

Klein fügte hinzu: „Die Freisetzung von gentechnisch veränderten Mikroben auf Millionen von Hektar Ackerland ist ein genetisches Experiment unter freiem Himmel, das unumkehrbare Folgen haben kann. Einmal freigesetzte gentechnisch veränderte Mikroben können nicht wieder eingefangen werden.”

Der Bericht liefert einen historischen Kontext für das Verständnis der neuen Technologie, beschreibt eine Reihe künftiger Trends und potenzieller Probleme und gibt dringende politische Empfehlungen für die Bewertung und Regulierung gentechnisch veränderter Mikroben.

Big Agriculture: Regenerative landwirtschaftliche Marktführer „ernähren die Welt“?

In den letzten Jahren haben immer mehr Wissenschaftler und Landwirte den Zusammenhang zwischen dem Mikrobiom, d. h. der Gesamtheit der im Boden lebenden Mikroben, und der Bodengesundheit untersucht.

Diese winzigen Mikroorganismen spielen eine überragende Rolle für ein gesundes Pflanzenwachstum, den Aufbau der Bodenstruktur, die Bereitstellung von Nährstoffen, die Immunisierung der Pflanzen gegen Schädlinge und Krankheiten sowie die Bindung von Kohlenstoff und Stickstoff. Und sie gehen symbiotische Beziehungen mit anderen Arten ein, z. B. mit Pflanzen.

Mit diesem Wissen hat sich die regenerative Landwirtschaft zu einer Bewegung entwickelt, die sich auf die Verbesserung der Gesundheit von Böden, Pflanzen und Ökosystemen konzentriert, um den durch die industrielle Landwirtschaft verursachten Schäden entgegenzuwirken und ein widerstandsfähigeres System aufzubauen.

Der regenerative Landwirt Gail Fuller erläuterte die Philosophie, die hinter seinen Anbaumethoden steht. Jahrtausendelang, so Fuller, „lebten Pflanzen, Tiere und Mikroben in Harmonie”, doch der Mensch hat diese Dynamik gestört.

Fuller sagte dem Defender:

„Wir haben die letzten paar tausend Jahre damit verbracht, zu erobern, zu töten und zu kontrollieren, alles im Namen der ,Ernährung der Massen’. Wir haben einen Großteil unseres Mutterbodens abgetragen und viele Arten, die wir für unwichtig hielten, ausgerottet.“

„Irgendwann wurde einigen Landwirten klar, dass wir zu weit gegangen waren, und sie begannen, nach einem besseren Weg zu suchen. Wir haben gelernt, wie man ohne Bodenbearbeitung pflanzt. Wir erkannten, dass der Boden voller Mikroben war, und wir begannen, sie zu studieren und zu verstehen. Wir haben gesehen, was Mutter Natur uns die ganze Zeit zu zeigen versucht hat. Die Schönheit des Lebens.”

„Wenn wir lernen, die Eroberung aufzugeben und mit der Natur zu arbeiten, kehrt das Leben mit voller Kraft zurück, und der Nährwert der von uns angebauten Lebensmittel, der seit Jahrzehnten gesunken ist, beginnt zu steigen.”

„Wenn wir lernen, uns auf das Leben zu konzentrieren, und anfangen, mit dem System zu arbeiten (Vielfalt der Kulturen, Deckfrüchte, Viehbestand usw.), kehren Mikroben und Wildtiere zurück. Wir können auch ohne synthetische Düngemittel, Chemikalien, GVO-Pflanzen und Mikroben genügend Lebensmittel anbauen.”

Während regenerative Landwirte wie Fuller das Mikrobiom nutzen, um neue Formen der nachhaltigen Landwirtschaft zu entwickeln und wichtige dynamische Beziehungen in der Natur wiederherzustellen, haben auch andere Akteure ihr Potenzial erkannt, große Gewinne zu erzielen.

Milliardärs-Investoren wie Bill Gates finanzieren die Biotech-Forschung von Big-Agriculture-Unternehmen wie Ginko Bioworks und Pivot von Bayer-Monsanto, die daran arbeiten, „die Biologie – Mikroben und Pflanzen – so zu gestalten, dass sie das tun können, was wir wollen”.

In einer Reihe von Artikeln in Nature wird argumentiert, dass Bodenmikroben angesichts der Verflechtung von Boden-, Pflanzen- und menschlichem Mikrobiom im Rahmen von One Health geregelt werden müssen – dem vagen Biosicherheitsprojekt der Weltgesundheitsorganisation, das laut Kritikern darauf abzielt, alle Aspekte des Lebens zu überwachen und zu kontrollieren.

Das liegt daran, dass Mikroben die Grundlage für die weltweite Lebensmittel- und Wassersicherheit bilden, aber auch daran, dass „der Boden ein Reservoir mikrobieller Gefahren ist“, so die Befürworter von One Health.

Die natürlichen Mikroben, die im Mikrobiom eine wichtige Rolle spielen, können isoliert, aufbereitet und als Düngemittel entwickelt werden, was für die Landwirte von entscheidender Bedeutung sein kann, aber auch die Tür zur Patentierung und zum Engineering öffnet.

Hunderte von natürlich vorkommenden Mikroben werden bereits an Landwirte verkauft, und Milliarden von natürlich vorkommenden Mikroben sind noch unerforscht, so der Bericht, was die Frage aufwirft, warum die Unternehmen sie überhaupt gentechnisch verändern müssen.

In den letzten Jahren haben fünf große Agrochemieunternehmen – Syngenta (ChemChina), BASF, Bayer-Monsanto, FMC Corp und Corteva (DowDuPont) – die meisten existierenden Unternehmen für biologische Produkte übernommen.

Es sind dieselben Unternehmen, die in der Vergangenheit die Entwicklung und den Vertrieb von gentechnisch veränderten Nutzpflanzen kontrolliert haben.

Sie haben „eine lange Erfolgsbilanz”, so der Bericht, indem sie die Umwelt- und Gesundheitsauswirkungen ihrer Produkte missachten, systematisch Kleinbauern untergraben, den Regulierungsprozess behindern und die Wahrheit über ihre Produkte verbergen.

Fuller warnte: „Als wir beschlossen, dem System durch die gentechnische Veränderung von Nutzpflanzen zu helfen, führte dies fast sofort zu resistentem Unkraut, da Mutter Natur zurückschlug. Das Gleiche wird mit gentechnisch veränderten Mikroben geschehen. Wir brauchen keine gentechnisch veränderten Produkte. Was wir brauchen, ist ein Verständnis für das System.”

Bei der Vermarktung von Mikroben machen sich die Unternehmen das Etikett „regenerative Landwirtschaft” zu eigen und behaupten, führend in dieser Bewegung zu sein.

Das bedeutet, dass Landwirte, die Mikroben einsetzen wollen, auch das manipulierte Saatgut, die Pestizide und andere geschützte Produkte der Unternehmen kaufen müssen, die bekanntermaßen den Boden schädigen, was im Widerspruch zu den Regenerationsprinzipien steht, die Landwirte wie Fuller fördern.

Die Unternehmen berufen sich auch auf „entlarvte Phrasen” über die Notwendigkeit, die Erträge zu steigern, um „die Welt zu ernähren”, heißt es in dem Bericht.

Fuller sagte, dass den Landwirten seit Jahren gesagt wird, dass sie ihre Erträge steigern müssen, um „die Welt zu ernähren“, aber:

„Das ist nichts weiter als ein Versuch der Industrie, den Landwirten Produkte zu verkaufen, die sie nicht brauchen. Wir bauen seit langem genug an, um die Welt zu ernähren, und selbst wenn wir die Produktion in diesem Jahr verdoppeln, wird ein Großteil der Welt immer noch Hunger leiden.”

„Hunger ist eine Folge von Politik und Logistik, nicht von Produktion. Wir werden niemals in der Lage sein, die Welt zu ernähren, solange wir nicht aufhören, die Taschen der Industrie zu füttern und lernen, Lebensmittel in Systemen anzubauen, die zum Leben und nicht zum Töten ausgelegt sind.”

Was könnte möglicherweise schiefgehen?

Der Bericht warnt auch vor „Wissenslücken” – Wissenschaftler und Landwirte fangen gerade erst an, die vielfältigen ökologischen Funktionen von Mikroben zu verstehen.

Neueste wissenschaftliche Erkenntnisse zeigen, dass die Gentechnik, einschließlich neuer Gen-Editing-Technologien wie CRISPR, nachweislich zu unbeabsichtigten genetischen Fehlern führen kann, z. B. zu versehentlichen Einfügungen und Streichungen von Genen bei der Manipulation lebender Organismen.

In der Patentanmeldung von Pivot Bio für die als Stickstoffdünger vermarktete gentechnisch veränderte Mikrobe Proven sind 29 verschiedene Gene sowie zahlreiche Proteine und Enzyme aufgeführt, die manipuliert werden können, um die Fähigkeit der Mikrobe, den Stickstoffgehalt in ihrer Umgebung zu erkennen, zu „stören“ und „kurzzuschließen“ und sie zu einer Überproduktion von Stickstoff zu bringen.

Die Wissenschaftler des Unternehmens veröffentlichten auch eine Studie, die zeigt, dass sie überrascht waren, dass das Entfernen von Genen den Stickstoffgehalt erhöht, da es ihn genauso gut hätte verringern können.

„Dass wir an genetischen Regulierungsprozessen herumbasteln, bedeutet nicht, dass wir die Komplexität des Systems verstehen”, schrieb Klein in einem Gastbeitrag für Food Tank.

Pivot hat Proven im Jahr 2019 auf den Markt gebracht. Das Unternehmen, das von großen Biotech-Investoren wie der Bill & Melinda Gates Foundation unterstützt wird, hat mehr als 600 Millionen Dollar an privatem Kapital eingeworben, weil es verspricht, die Landwirtschaft zu „revolutionieren”, indem es den Bedarf an synthetischem Stickstoff reduziert und durch „sauberen Stickstoff” aus gentechnisch veränderten Mikroben ersetzt.

Ihre eigenen wissenschaftlichen Studien zeigten jedoch keine Verringerung des Stickstoffverbrauchs der Landwirte, wenn die gentechnisch veränderte Mikrobe eingesetzt wird, heißt es in dem Bericht.

Das Saatgutbehandlungsmittel Poncho Votivo 2.0 von BASF enthält ein gentechnisch verändertes BT-Bakterium sowie ein Insektizid, das bekanntermaßen Bodenorganismen, Bestäubern und aquatischen Ökosystemen schweren Schaden zufügt.

Die „Wissenslücke” in Bezug auf Mikroben bedeutet, dass die Risiken nahezu unkalkulierbar sind, sagen Kritiker.

Die weite geografische Verbreitung von gentechnisch veränderten Mikroben, so der Bericht, könnte die genetischen Beziehungen zwischen den Arten von Unkräutern und Schädlingen in einem Umfang verändern, der um Größenordnungen größer ist als bei den derzeitigen gentechnisch veränderten Nutzpflanzen, „mit unvorhersehbaren und möglicherweise irreparablen Folgen”.

Wenn sich beispielsweise eine neue mikrobielle Behandlung als invasive Art in der freien Natur dauerhaft etabliert, könnte sie die Beziehungen zu anderen Arten oder sogar die Struktur des gesamten Ökosystems beeinflussen.

Bodenmikroben könnten auch zu Krankheitserregern für Mensch und Tier werden, und da sie über die Lebensmittelversorgung mit den Verbrauchern in Kontakt kommen könnten, „gibt es auch Bedenken hinsichtlich der Auswirkungen auf das menschliche Biom”, so der Bericht.

Ein verwirrender und undurchsichtiger Rechtsrahmen

Diese Mikroben werden durch ein verwirrendes, undurchsichtiges und veraltetes Regulierungssystem vermarktet, heißt es in dem Bericht. Das US-Landwirtschaftsministerium und die US-Umweltschutzbehörde (Environmental Protection Agency – EPA) sind jeweils für verschiedene Arten von Mikroben zuständig, und keine der beiden Behörden hat spezielle Vorschriften für die Besonderheiten von gentechnisch veränderten Mikroben entwickelt.

Die EPA gibt auf ihrer Website an, dass sie acht gentechnisch veränderte Mikroben registriert hat, aber es gibt keine öffentlich zugänglichen Informationen darüber, um welche Mikroben es sich handelt oder ob sie derzeit auf dem Markt sind.

Die Forscher können solche Informationen nicht finden, weil die Unternehmen die meisten Details über ihre Produkte aus ihren Zulassungsunterlagen herausnehmen können, weil es sich um „vertrauliche Geschäftsinformationen handelt”, schreiben die Autoren.

Sobald diese Produkte in die Umwelt freigesetzt werden, sind weder eine Überwachung nach dem Inverkehrbringen noch Sicherheitsprüfungen erforderlich.

Das bedeutet, dass das bestehende Regulierungssystem leicht und schnell grünes Licht für eine unbekannte Anzahl neuer gentechnisch veränderter Mikroben geben wird, die von der agrochemischen Industrie entwickelt werden, ohne dass eine gründliche Bewertung der einzigartigen Risiken erfolgt, die sie für die Gesundheit von Mensch und Umwelt darstellen können.

Friends of the Earth fordert einen neuen Rechtsrahmen, der der besonderen Natur dieser neuen Organismen gerecht wird. Dazu müssten die Behörden gentechnisch veränderte Mikroben als „neuartig” anerkennen und eine unabhängige Überprüfung und Bewertung der potenziellen Gesundheits- und Umweltrisiken verlangen.

Sie sagen auch, dass die Organismen durch das Vorsorgeprinzip und eine sorgfältige Überwachung reguliert werden sollten, und dass es mehr Transparenz geben muss.