Die gesundheitlichen und wirtschaftlichen Auswirkungen der Bleiexposition könnten laut einem Bericht in The Lancet Planetary Health 6-7 Mal höher sein als bisher angenommen.

In dem Bericht wird festgestellt, dass das Ausmaß des Umweltrisikos durch Bleiexposition mit dem der Feinstaubbelastung vergleichbar ist und die Risiken durch unsicheres Trink- und Brauchwasser übersteigt.

Die Forscher untersuchten den IQ-Verlust bei Kindern unter 5 Jahren, die Todesfälle durch Herzkrankheiten und die lebenslangen wirtschaftlichen Auswirkungen von beidem.

Die Studie

Bjorn Larsen, Analyst bei der Weltbank, der die Studie leitete, verwendete etablierte Risikoschätzungen für Bleiwerte im Blut aus der Global Burden of Disease Study 2019 (GBD).

Larsen zufolge war der durchschnittliche IQ-Verlust in Familien mit niedrigem bis mittlerem Einkommen während des fünfjährigen Beobachtungszeitraums – 5,9 Punkte pro Kind – um 80 % höher als frühere Schätzungen.

Ausgehend von einer Einkommensminderung von etwa 2 % pro verlorenem IQ-Punkt schätzt Larsen den lebenslangen Einkommensverlust auf 11,8 %.

Dies entspricht einem jährlichen weltweiten Einkommensverlust von 2,4 Billionen Dollar bzw. 1,6 % des globalen Bruttoinlandsprodukts (BIP). Im Verhältnis zum BIP war die Belastung in den Ländern mit niedrigem Einkommen am höchsten und in den Ländern mit hohem Einkommen am niedrigsten.

Da die Bleiexposition ein Risikofaktor für Herzerkrankungen ist, verwendete Larsen GBD-Daten, um die Auswirkungen der lebenslangen Bleiexposition auf kardiovaskuläre Todesfälle zu berechnen. Er schätzt, dass die Bleiexposition im Jahr 2019 weltweit 5,5 Millionen kardiovaskuläre Todesfälle verursacht hat.

In ihrer ursprünglichen Analyse hatte die GBD nur 0,85 Millionen Todesfälle geschätzt.

Nicht weniger als 5 Millionen Todesfälle weltweit (90,2 %) ereigneten sich in Ländern mit niedrigem und mittlerem Einkommen, und 93,1 % davon waren in bescheidenen Haushalten in Ländern mit hohem und mittlerem Einkommen zu verzeichnen.

Die mit diesen Todesfällen verbundenen Kosten beliefen sich auf 4,6 Billionen Dollar, aber die Unsicherheit bei dieser Berechnung war groß. Auf die Länder mit niedrigem und mittlerem Einkommen entfallen 54 % der weltweiten kardiovaskulären Todesfälle.

Die geschätzten Kosten beliefen sich auf 5,3 % des weltweiten BIP im Jahr 2019, aber es zeichnete sich kein Muster ab, das die relativen Kostenbelastungen mit dem wirtschaftlichen Rang eines Landes in Verbindung bringt.

Die Kosten für den IQ-Verlust und die kardiovaskulären Todesfälle beliefen sich auf insgesamt 6,0 Billionen Dollar, was etwa 6,9 % des weltweiten BIP entspricht.

Expositionen in der realen Welt

Eine hohe Bleibelastung hat keine unmittelbaren, offensichtlichen Symptome, weshalb so viele Fälle unerkannt bleiben, bis der Schaden eingetreten ist.

Der durchschnittliche Bleispiegel im Blut von Erwachsenen in den USA lag 2017 bei 0,855 Mikrogramm pro Deziliter. Werte über 3,5 Mikrogramm – die oberen 2,5 % der Expositionswerte – geben Anlass zur Besorgnis, insbesondere bei schwangeren Frauen. Die Centers for Disease Control and Prevention (Zentren für Krankheitskontrolle und -prävention) verwenden diese Zahl als Referenzgrenzwert für die Empfehlung regelmäßiger Tests oder Behandlungen.

Die Exposition ist jedoch je nach geografischem und demografischem Gebiet sehr unterschiedlich.

Laut einer Studie aus dem Jahr 2021 wies mehr als die Hälfte der in Washington, D.C., getesteten Kinder Blei im Blut auf, und 1,9 % hatten Werte von über 5,0 Mikrogramm pro Deziliter.

Von den Kindern in Ländern mit niedrigem/mittlerem Einkommen haben 47 % einen Bleigehalt von über 5 Mikrogramm pro Deziliter im Blut, und 28 % liegen über 10 Mikrogramm, was im Bereich eines früheren Berichts lag.

Im Gegensatz dazu wiesen nur 5 % der Kinder in Ländern mit hohem Einkommen einen Blutbleiwert von über 5 Mikrogramm pro Deziliter auf, und nur 1 % lag über 10 Mikrogramm.

Im Jahr 1970 wurde New York City zum ersten Gerichtsbezirk in den USA, der Bleifarbe verbot. Ab 1978 galt das Verbot landesweit. Dennoch stellt Bleifarbe nach wie vor ein Gesundheitsrisiko dar. Obwohl die Verbote den Verkauf von bleihaltiger Farbe untersagten, konnten sie sich nicht gegen Bleifarben in Gebäuden vor 1978 richten (Abbildung 1).

Während das Abdecken von bleihaltiger Farbe mit einem bleifreien Anstrich unbedenklich ist, entsteht bei Renovierungsarbeiten, bei denen bleihaltige Wände, Türen, Regale usw. abgeschliffen, ausgeschnitten oder abgerissen werden, Bleistaub, der sich in der gesamten Wohnung ausbreitet und eine gefährliche Menge erreichen kann. Da Kinder Hand-zu-Mund-Tätigkeiten ausüben, sind sie durch Bleiquellen im Haushalt einem hohen Risiko ausgesetzt.

Prozentualer Anteil der Häuser mit Bleifarbe nach Baujahren. 87 Prozent der vor 1940 gebauten Häuser enthalten noch bleihaltige Farbe. Diese Zahl sinkt auf 69 % für Häuser, die zwischen 1940 und 1959 gebaut wurden, und auf 24 % für Häuser, die zwischen 1960 und 1977 gebaut wurden. Quelle: U.S. Environmental Protection Agency.

Die USA begannen 1973 mit der schrittweisen Abschaffung von verbleitem Benzin und verboten 1996 schließlich die Verwendung von bleihaltigen Gaszusätzen in Personenkraftwagen.

Der gesundheitliche und wirtschaftliche Nutzen von bleifreiem Benzin ist erheblich. Da der durchschnittliche Bleigehalt im Blut seit dem Verbot um 90 % oder mehr gesunken ist, konnten 1,2 Millionen vorzeitige Todesfälle (darunter 125.000 Kinder) vermieden werden. Der IQ ist gestiegen, die Gewaltverbrechen sind zurückgegangen, und die Weltwirtschaft hat den Verlust von 2,4 Billionen Dollar oder 4 % des globalen BIP pro Jahr vermieden.

Der größte Teil dieses wirtschaftlichen Nutzens ist auf die geringeren Gesundheitskosten im Zusammenhang mit der Bleiexposition zurückzuführen.

Doch trotz des Verbots der beiden Hauptquellen der Bleiexposition können Kinder immer noch durch den Kontakt mit Schmuck, Spielzeug und Kosmetika oder durch kontaminiertes Trinkwasser, Erde, Gewürze oder Lebensmittel gefährdet sein.

Prüfung und Behandlung

Der Bleigehalt wird durch die Analyse von Blut aus einer Vene oder durch einen Stich in den Finger gemessen, wobei die Ergebnisse aus venösem Blut in der Regel genauer sind. Für Oberflächen oder Gegenstände gibt es Abstrichkits für zu Hause, während Teststreifen die Bleikonzentration in Flüssigkeiten, einschließlich Getränken, ermitteln.

Blut- und instrumentelle Tests sind nur über einen Gesundheitsdienstleister erhältlich.

Patienten mit schädlichen Bleikonzentrationen können Nahrungsergänzungsmittel oder Medikamente einnehmen, um die Ausscheidung des Bleis im Körper zu unterstützen. Sehr hohe Werte können durch eine Chelattherapie behandelt werden, ein Blutreinigungsverfahren, bei dem entweder orale oder intravenöse Medikamente eingesetzt werden.

Unabhängig von der Diagnose und der Behandlung besteht der erste Schritt bei der Behandlung hoher Bleiwerte im Blut darin, die Expositionsquelle zu beseitigen oder zu vermeiden.

Seit Jahrtausenden wird eine übermäßige Bleibelastung mit Halluzinationen und schweren psychischen Problemen in Verbindung gebracht. In einem Brief an einen Freund aus dem Jahr 1786 beschrieb Benjamin Franklin die gesundheitlichen Auswirkungen der Bleibelastung von Brennereiarbeitern und beklagte, dass die Gesellschaft dieses Risiko nur zögerlich anerkenne.

Die Exposition gegenüber Blei durch Trinkgefäße wurde sogar für das unberechenbare Verhalten der römischen Kaiser verantwortlich gemacht, was zum Untergang des Römischen Reiches geführt haben könnte.

Bleiexposition wird mit Schädigungen des Nervensystems, Hörverlust und Sprachproblemen in Verbindung gebracht, die zu einem niedrigeren IQ und einer verzögerten kindlichen Entwicklung führen.

Blutwerte unter 10 Mikrogramm pro Deziliter erhöhen den nierenbelastenden Blutdruck, der unbehandelt zu einer chronischen und oft irreversiblen Bleivergiftung der Nieren führen kann.

Bleiexposition wird auch mit Anämie, niedrigem Vitamin-D-Spiegel, Störungen des Hormonsystems, geringer Knochendichte und einer Reihe von Herzproblemen in Verbindung gebracht.

Toxikologische Studien an Tieren und Menschen haben die Internationale Agentur für Krebsforschung der Weltgesundheitsorganisation veranlasst, Blei als “wahrscheinliches” Karzinogen für den Menschen einzustufen, und die US-Umweltschutzbehörde kam zu dem Schluss: “Es besteht wahrscheinlich ein kausaler Zusammenhang zwischen der Exposition gegenüber Pb [lead] und Krebs.”