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06/16/2023 News

Exposiciones tóxicas

Las grandes farmacéuticas desangran cangrejos herradura para satisfacer la creciente demanda de vacunas

La industria farmacéutica está esquilmando las poblaciones de cangrejos herradura a lo largo de la costa atlántica con el fin de extraer la sangre de los animales para fabricar un producto utilizado para probar la seguridad de medicamentos inyectables como las vacunas.

horseshoe crabs blood big pharma feature

La industria farmacéutica está esquilmando las poblaciones de cangrejo herradura a lo largo de la costa atlántica de Estados Unidos sin rendir cuentas y con graves consecuencias medioambientales, según ha informado esta semana NPR.

Los farmacéuticos utilizan un producto derivado de la sangre del cangrejo herradura para probar vacunas, medicamentos inyectables y dispositivos médicos antes de inyectarlos en humanos. El producto analiza la presencia de endotoxinas, una toxina presente en algunas bacterias que puede causar inflamación, fiebre, sepsis o la muerte.

La sangre azul brillante de los cangrejos herradura contiene una sustancia llamada lisado de amebocitos del limulus (LAL) que detecta las toxinas bacterianas nocivas y las captura en los coágulos sanguíneos. No se conoce ninguna otra sustancia natural que funcione tan bien para detectar las toxinas.

Existe una alternativa sintética, pero a diferencia de otros países, las autoridades estadounidenses no han establecido normas para su uso en toda la industria.

Eso significa que la prueba médica clave depende de un solo animal, cuya existencia ya de por sí precaria -la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza catalogó en 2016 a los cangrejos herradura de Estados Unidos como vulnerables a la extinción – puede verse aún más amenazada por acontecimientos como la demanda de la pandemia COVID-19 para la producción masiva de vacunas..

“Una fuente finita con una demanda potencialmente infinita”

Los científicos descubrieron la capacidad única de la sangre del cangrejo herradura en la década de 1960 y, en 1987, la Administración de Alimentos y Medicamentos de Estados Unidos (FDA) aprobó la prueba de endotoxinas con sangre de cangrejo herradura.

Para satisfacer la creciente demanda de las grandes farmacéuticas desde los años 90, surgió una industria en torno a la recogida y desangrado de los animales. En la actualidad, cinco grandes empresas cosechan la sangre a lo largo de la costa este de EE.UU.

Las empresas recogen los animales cuando llegan a la costa para desovar. Los cangrejos capturados en las redes de las pesquerías de arrastre y dragado no están sujetos a la normativa, lo que crea lagunas que permiten a las empresas capturar y matar más cangrejos.

Los técnicos de laboratorio les perforan el corazón y les drenan hasta la mitad de la sangre antes de devolverlos al mar.

Los laboratorios LAL afirman que la gran mayoría de los cangrejos se recuperan. Pero la investigación muestra que la sangría parece hacer que los animales se vuelvan más letárgicos, más lentos y menos propensos a seguir las mareas como hacen sus congéneres que no han sido desangrados.

Como resultado, el 30% o más de ellos mueren y muchos otros nunca llegan a la costa para poner los huevos necesarios para reproducir la población y que sirven de alimento a una amplia gama de aves migratorias y vida marina.

A pesar de las demandas de regulación de la industria por parte de grupos ecologistas, de algunas protecciones legislativas limitadas y de las demandas judiciales que han tenido éxito y que limitan las capturas de cangrejos herradura en algunos lugares clave, la cantidad de sangre que la multimillonaria industria farmacéutica extrae de estos animales crece cada año.

La pérdida de hábitat y la sobreexplotación han afectado a esta especie de 475 millones de años de antigüedad en el pasado, pero el crecimiento masivo de la industria farmacéutica amenaza seriamente a la especie.

Las cinco empresas que operan en Carolina del Sur, Nueva Jersey, Massachusetts, Virginia y Maryland drenaron la sangre de más de 700.000 cangrejos en 2021, más que en cualquier otro año desde que las autoridades empezaron a llevar la cuenta en 2004, según NPR.

Larry Niles, biólogo especializado en fauna salvaje y líder de la organización sin ánimo de lucro Coalición para la Recuperación del Cangrejo Herradura (“Horseshoe Crab Recovery Coalition”, HCRC por sus siglas en inglés), que reúne a distintas organizaciones en un único esfuerzo concertado para acabar con la matanza de cangrejos herradura en la costa atlántica, declaró a “The Defender” que esas cifras de la industria subestiman gravemente el número de cangrejos capturados.

El cangrejo herradura es “una fuente finita con una demanda potencialmente infinita, y esas dos cosas se excluyen mutuamente”, declaró el año pasado a la “Agence France-Presse Allen Burgenson”, de la biotecnológica suiza Lonza. Lonza produce la prueba LAL y también ha desarrollado una alternativa sintética a la sangre de cangrejo herradura.

Priorizar “el dinero sobre la salud de las acciones”

El cangrejo herradura es una de las especies más antiguas del planeta. Se les considera una especie clave, lo que significa que muchas otras especies dependen del cangrejo herradura para sobrevivir. Sus huevos, ricos en nutrientes, son una importante fuente de alimento para las aves migratorias y los animales marinos.

El correlimos gordo rufa, una especie de ave costera en peligro de extinción incluida en la lista federal, se alimenta de huevos de cangrejo herradura durante su migración anual de 9.000 millas desde Tierra del Fuego, en el extremo sur de Argentina, hasta sus zonas de cría en el Ártico canadiense.

Pero las presiones derivadas de la captura de cangrejos para cebo, la pérdida de hábitat y la hemorragia biomédica han provocado un desplome del 60% de la población a lo largo de la costa atlántica en los últimos 25 años. Como consecuencia, las poblaciones de aves costeras y de peces también se han desplomado. Alrededor del 94% de los alcaudones han desaparecido en los últimos 40 años.

Y a pesar de la reciente normativa sobre capturas, las poblaciones de cangrejo herradura no han aumentado, según la HCRC.

Según Niles, parte del problema radica en que los cangrejos herradura se tratan como si no tuvieran ningún valor: no se recogen datos sobre ellos de forma sistemática y no están protegidos.

Explicó:

“La realidad es que las empresas sangradoras que extraen la sangre y el lisado de la sangre están ganando cientos de millones de dólares con los cangrejos herradura de la costa este porque son capaces de ocultar todos los datos, incluido el valor.

“Se perpetúa el mito de que el cangrejo no vale nada, pero en realidad es muy probable que sea la pesquería más valiosa de la costa atlántica. …

“Sin embargo, las agencias lo tratan como si no tuviera valor”.

Y dados los recursos de las farmacéuticas, es difícil luchar contra ellos, dijo Niles.

“Nos enfrentamos a este sistema que realmente prioriza el dinero sobre la salud de las poblaciones”, dijo, añadiendo que a lo largo de la costa este, “todas las pesquerías están esencialmente estresadas hasta el punto de ruptura”.

Prácticas oscuras y regulación limitada

NPR informó de que la industria del cangrejo herradura se encuentra en una zona gris desde el punto de vista normativo, ya que no está regulada ni por la normativa pesquera ni por la biomédica, y la normativa existente sobre el tratamiento de los cangrejos no se aplica en su mayor parte.

Existen “mejores prácticas” que funcionan como directrices, pero las grabaciones de audio de las reuniones del sector obtenidas por NPR indican que las empresas implicadas en la recolección muestran poca preocupación por seguir las directrices no vinculantes.

Según Niles, las normas de protección de la vida marina son mucho más laxas que las de protección de la fauna terrestre. Para los animales terrestres, dijo, las empresas tienen que demostrar que sus prácticas no dañarán a la población.

Pero para la pesca, dijo, “es lo contrario. Si crees que están destruyendo una población, tienes que desarrollar los datos para demostrarlo”.

La HCRC ha elaborado sus propias directrices de “mejores prácticas” y afirma que, si se aplicaran, preservarían y harían crecer de nuevo las poblaciones de cangrejos. El grupo está trabajando para que la industria los incorpore.

La industria de extracción de sangre de cangrejo herradura está dominada por gigantes multinacionales como la japonesa Fujifilm y “Charles River Laboratories”, una empresa farmacéutica que cotiza en bolsa y que proporciona la mitad del suministro mundial de la prueba derivada de la sangre de cangrejo de herradura.

En abril, un tribunal de distrito de Carolina del Sur emitió un requerimiento contra “Charles River Laboratories”, prohibiéndoles la captura de cangrejos herradura durante la temporada de 2023 en playas clave de parada migratoria del playero rojizo en Carolina del Sur, en respuesta a una demanda interpuesta por el Defenders of Wildlife y otros grupos conservacionistas contra “Charles River Laboratories”.

La orden judicial también puso fin a la práctica del laboratorio de mantener a los cangrejos en estanques de retención antes de desangrarlos, donde no pueden desovar, por lo que las aves migratorias no tienen acceso a alimentos.

“Este acuerdo es un indulto bienvenido para el amenazado playero rojizo”, declaró Ben Prater, director del programa sudeste de “Defenders of Wildlife”, en un comunicado de prensa.

“Durante años, “Charles River Laboratories” ha capturado en exceso cangrejos herradura, agotando una fuente de alimento vital para los playeros rojizos. A medida que estos migrantes de larga distancia regresan a las costas de Carolina del Sur este mes, estamos agradecidos de que ahora tengan una mejor oportunidad de prosperar.”

Pero NPR informó de que “Charles River” estaba respondiendo simplemente trasladando las operaciones a otro lugar. También denunció que, cuando solicitó informes anuales a los estados en los que se realizaba la sangría, la empresa sólo compartió información muy redactada, lo que dificulta la evaluación de las cifras de recogida y mortalidad de los cangrejos.

¿Los altos márgenes de beneficio de la sangre de cangrejo herradura impiden avanzar en la alternativa sintética?

Existe una alternativa sintética, denominada factor C recombinante (rFC), que puede utilizarse para detectar endotoxinas.

La Farmacopea Europea ha confirmado que es una alternativa fiable, pero la Convención Farmacopea de EE.UU. (“U.S. Pharmacopoeial Convention”, USP por sus siglas en inglés), la organización científica sin ánimo de lucro que establece las normas legalmente reconocidas para la potencia, pureza y calidad de los medicamentos fabricados y distribuidos en EE.UU., aún no la ha aprobado.

Grupos ecologistas como HCRC y “Revive and Restore” afirman que la transición a esta alternativa sintética es esencial para proteger la especie.

Los biólogos Jeak L. Ding y Bo Ho, de la Universidad Nacional de Singapur, produjeron rFC en levadura. Concedieron la licencia del proceso a Lonza, que lo comercializó como PyroGene. Una empresa alemana llamada Hyglos ha estado trabajando en otro detector sintético de endotoxinas.

La organización sin ánimo de lucro “Revive and Restore” informa de que la patente del rFC no se fabricó inicialmente tras su creación porque los márgenes de beneficio de la sangre de cangrejo herradura son muy elevados: se vende a unos 29.000 dólares el litro.

Algunas de las empresas que capturan cangrejos herradura también fabrican y venden la alternativa sintética, pero “Charles River” no lo hace y sigue presionando para ampliar su territorio de captura, según informó “The State” el año pasado.

En un artículo publicado en 2020 por Ding, creadora del rFC, y sus colegas, se afirma que la producción y el uso continuados del LAL capturado con cangrejo herradura ha sido un obstáculo para la producción de rFC.

Otros indican que la mayoría de las empresas farmacéuticas estadounidenses no han recurrido a una alternativa sintética por su reticencia a someterse al proceso normativo. Los organismos reguladores como la FDA siguen las directrices de la USP. El cambio a un método alternativo requiere pruebas adicionales para demostrar que el método es equivalente al método LAL aprobado existente.

Un reciente artículo de opinión de la ecologista, experta en cangrejos herradura y escritora Deborah Cramer en “The New York Times” critica a la USP por no establecer repetida e inexplicablemente normas para el uso del rFC en Estados Unidos.

La USP ha propuesto dos conjuntos de normas desde 2019, pero no logró aprobarlas y el comité responsable de la aprobación fue destituido el año pasado. Se ha convocado una nueva.

Si la USP aprueba las normas, los fabricantes de medicamentos podrán utilizar la prueba sintética sin tener que pasar por el largo proceso de obtener la aprobación de la FDA, según Cramer.

Escribió que, según Pfizer, una luz verde de la USP ahorraría a los fabricantes de medicamentos “semanas de pruebas de validación de laboratorio y documentación para cada nuevo producto y la posterior revisión y aprobación reglamentaria de la F.D.A.”.

En la actualidad, Eli Lilly es la única empresa farmacéutica estadounidense que utiliza rFC y ha superado el proceso de revisión reglamentaria de la FDA.

Las empresas biotecnológicas y biofarmacéuticas y los inversores de capital riesgo entrevistados para el artículo de opinión de “The Times” indicaron que están deseosos de entrar en el nuevo mercado.

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