El gobierno de Biden lanzó la semana pasada una campaña publicitaria en la que insta a los padres a vacunar a sus hijos pequeños contra el COVID.

La campaña, financiada por los contribuyentes a través del Departamento de Salud y Servicios Humanos de EE.UU. (HHS), presenta emotivos alegatos de los líderes de algunas de las mayores asociaciones profesionales de la salud de Estados Unidos.

Los anuncios -un par de spots de 60 segundos titulados “Oath” y “Trust“- se publicaron en las redes sociales el 18 de marzo y está previsto que aparezcan en las pantallas de televisión a partir de esta semana.

“Puedes confiar en nosotros” es el mensaje subyacente de la campaña, que se basa en gran medida en la credibilidad profesional y el atractivo emocional -más que en los datos- para defender la vacunación infantil contra la COVID.

Los profesionales de la salud ofrecen testimonios sinceros, dando a entender que, dado que confían en las vacunas para sus hijos y nietos, el espectador también debería hacerlo.

En un punto, los tres médicos y una enfermera declaran:

“Las vacunas COVID son seguras y eficaces para los niños… Lo que no es seguro es sufrir la COVID. Así que queremos que sepas que confiamos en la vacuna COVID para nosotros, para nuestros pacientes, para nuestros hijos. Y tú también deberías hacerlo”.

Los anuncios también señalan que algunos de los médicos son abuelos.

En ninguno de los anuncios se menciona el riesgo potencial de lesiones o muerte asociado a las vacunas.

Afirmaciones emocionales frente a datos objetivos

Una de las pocas afirmaciones objetivas utilizadas en los anuncios para apoyar la vacunación en preadolescentes hace referencia a las cifras brutas de casos:

“Sabemos que millones de casos de COVID han sido en niños… en niños… en niños”, dice un coro de tres de los profesionales de la salud.

Aunque esta referencia estadística puede ser técnicamente correcta, también es posible que no ofrezca una imagen exacta de los riesgos para los niños. Esto se debe a que los datos sobre los casos no diferencian entre los casos asintomáticos o leves y los que implican una infección grave o la hospitalización de los niños.

En el momento álgido de la oleada de Omicron, el profesor Mark Woolhouse, experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Edimburgo (Escocia), declaró a “The Guardian”:

“Este es un virus muy discriminatorio. Algunas personas corren mucho más riesgo que otras. Los mayores de 75 años tienen un riesgo asombrosamente 10.000 veces mayor que los menores de 15 años”.

Las investigaciones demuestran que muchos casos de COVID en grupos de preadolescentes son asintomáticos y que la gran mayoría de los niños no experimentan nada más que síntomas leves.

Quizá por ello, muchos padres han optado por no vacunar a sus hijos pequeños. Más de cuatro meses después de que los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) recomendaran por primera vez la vacuna para niños de tan sólo 5 años, apenas una cuarta parte de los niños de 5 a 11 años han recibido las dos dosis. Cerca de dos tercios de los niños de 12 a 17 años están “totalmente vacunados”.

Los últimos datos de las encuestas de los CDC muestran que el 33% de los padres de niños de entre 5 y 11 años dijeron que “probablemente [no] o definitivamente no” vacunarían a sus hijos contra el COVID. Otro 26% dijo que probablemente vacunaría a sus hijos o que aún no estaba seguro.

Los beneficios no superan los riesgos, según los datos

Según los datos de COVID-NET, a finales de 2021, la tasa semanal de hospitalización asociada a COVID en el grupo de edad de 5 a 11 años osciló entre cero y un pico de 1,1 por cada 100.000.

Sin embargo, como informó “The Defender” el lunes, el 14 de marzo los CDC eliminaron de su sitio web de seguimiento de datos decenas de miles de muertes relacionadas con el COVID-19, incluida casi una cuarta parte de las muertes que había atribuido a niños.

En una declaración a Reuters, los CDC dijeron que habían hecho ajustes en los datos de mortalidad porque su algoritmo estaba “contando accidentalmente muertes que no estaban relacionadas con el COVID-19.”

“Los datos sobre las muertes se ajustaron tras resolver un error de lógica de codificación”, afirma el sitio web de los CDC. “Esto se tradujo en una disminución del número de muertes en todas las categorías demográficas”.

En el momento de la evaluación de riesgos y beneficios de la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos (FDA) de diciembre de 2021, utilizada para recomendar la vacuna para los niños de 5 a 11 años, la tasa media semanal de hospitalización asociada a la COVID para este grupo de edad era de aproximadamente 0,4 por cada 100.000 niños.

Antes de que los CDC hicieran sus ajustes a las tasas de mortalidad por COVID, el número total de hospitalizaciones por COVID en niños menores de 18 años en 2021 era de 2.100. El número total de hospitalizaciones relacionadas con la COVID en niños menores de 5 años fue de 920.

En comparación, los CDC informan de que una media de 58.000 niños menores de 5 años son hospitalizados cada año por el virus respiratorio sincitial.

Los CDC también publicaron un estudio el 11 de marzo en su “Morbidity and Mortality Weekly Report” en el que se estimaba que dos inyecciones de la vacuna de Pfizer tenían solo una efectividad del 31% contra las infecciones de la variante Omicron en niños de 5 a 11 años en un análisis de datos de julio de 2021 a febrero de 2022.

Esto siguió a un estudio publicado el 28 de febrero que encontró que la vacuna de Pfizer era sólo un 12% efectiva contra Omicron en niños de 5 a 11 años y adolescentes de 12 a 17 años en un análisis de datos del 13 de diciembre de 2021 al 30 de enero de 2022.

A pesar de las bajas cifras, sigue habiendo una fuerte presión para que la FDA autorice las vacunas COVID para el último grupo de edad restante: los bebés y los niños en edad preescolar.

En un principio, Pfizer esperaba presentar su solicitud de autorización para este grupo a la FDA ya el mes pasado, pero luego la retrasó hasta el mes que viene debido a que los resultados iniciales no mostraron ningún beneficio claro para este grupo.

La falta de pruebas que demuestren que las vacunas son más beneficiosas que riesgos fue subrayada por el último ensayo de Pfizer para niños de 5 a 11 años, en el que ni los grupos vacunados ni los de placebo mostraron incidentes de hospitalización o muerte.

La semana pasada, Florida siguió a Noruega en la recomendación contra las vacunas COVID para los niños pequeños.