A medida que los beneficios de las compañías petroleras se hunden en medio de la disminución de la demanda de su producto, los gigantes del petróleo y el gas ponen sus ojos en un nuevo mercado: están invirtiendo miles de millones de dólares en nuevas plantas diseñadas para producir plástico a partir de productos químicos procedentes de los combustibles fósiles.

La industria petrolera tiene previsto aumentar la producción de plástico en un 40% durante la próxima década. El gran plan de las grandes petroleras significa que millones de toneladas más de plástico -y millones de toneladas más de emisiones- inundarán el mercado y el medio ambiente.

Según el Centro de Derecho Internacional del Medio Ambiente, más del 99% del plástico se fabrica con productos químicos procedentes de combustibles fósiles. Un estudio reciente publicado por ‘Environmental Research Letters’ identificó 88 proyectos petroquímicos en fase de planificación o desarrollo a lo largo de la costa del Golfo. Si todas se completan, la producción combinada de emisiones podría alcanzar los 150,8 millones de toneladas métricas, el equivalente a 38 centrales de carbón.

En 2030, las emisiones de la producción e incineración de plásticos a nivel mundial podrían alcanzar 1,34 gigatoneladas anuales, la cantidad equivalente al dióxido de carbono que liberan 295 centrales de carbón cada año.

“El plástico es un combustible fósil en otra forma. Todo lo que ocurre antes de ver ese plástico en la estantería es una emisión intensa”, dijo Steven Feit, abogado del ‘Center for Environmental International Law’. “Libera todo tipo de contaminantes y productos químicos tóxicos”.

Hay más de 30 plantas de plástico en proyecto, desde el valle del río Ohio hasta la costa del Golfo, ya que las empresas petroleras pretenden convertir el actual exceso de oferta de gas etano procedente del ‘fracking’ en polietileno, un tipo de plástico.

Por ejemplo, a 25 millas al noroeste de Pittsburgh, cerca de la frontera con Ohio, Shell está construyendo un enorme complejo petroquímico de 6.000 millones de dólares. La propiedad de 386 acres se alimenta de un sistema de oleoductos de 98 millas que entregará hasta 100.000 barriles de etano al día a la planta de “craqueo”, que “romperá” las moléculas de etano para producir plástico para fundas de teléfonos, piezas de automóviles, botellas, bolsas, juguetes, envases de alimentos y otros productos de plástico.

Según Popular Science, la planta tendrá su propio sistema ferroviario con 3.300 vagones de carga y producirá más de un millón de toneladas de plástico al año, además de otros millones de toneladas de contaminación.

La planta de ‘craqueo’ de Shell podrá producir más de 2 millones de toneladas de dióxido de carbono al año, 152 toneladas de amoníaco y más de 522 toneladas de compuestos orgánicos volátiles que pueden causar daños al sistema nervioso, según un informe de ‘Pittsburgh Action News’.

Además de la contaminación atmosférica, la planta producirá plástico difícil de reciclar, que en su mayoría acabará como residuo en los vertederos.

La química y defensora del medio ambiente, Wilma Subra, ha estudiado las fábricas de ‘craqueo’ de Luisiana y la zona industrial entre Nueva Orleans y Baton Rouge conocida como “el callejón del cáncer“. Ella proyecta que la planta de plásticos de Shell conducirá a más plantas petroquímicas en la zona, a graves emisiones atmosféricas y al desarrollo de un callejón de cáncer en Pensilvania que tendrá un impacto dramático en la salud pública.

Bob Schmetzer, presidente de un grupo local de Pensilvania que se opone al ‘fracking’, dijo a Popular Science:

“La contaminación que tenemos aquí fue causada por plantas anteriores, y ahora Shell viene a añadir más encima. Harán su dinero, y luego harán las maletas cuando el dinero deje de entrar, dejando atrás la contaminación”.

La planta de Shell es sólo una de las muchas plantas de plástico que se han construido o están en desarrollo en Estados Unidos. En 2017, DowDuPont se convirtió en el primer gigante químico en poner en marcha un gran complejo de etileno en la costa del Golfo de Texas.

En 2019, Chevron Phillips Chemical llegó a un acuerdo con Qatar Petroleum para desarrollar su segunda planta de plásticos: una planta de 8.000 millones de dólares en la Costa del Golfo capaz de procesar 2 millones de toneladas métricas de etileno al año y 1 millón de toneladas de etileno en polietileno, el plástico más común del mundo. La inauguración de la planta está prevista para 2024.

ExxonMobil, la mayor empresa internacional de petróleo y gas que cotiza en bolsa, inició la construcción de su multimillonaria planta de plásticos en 2019 y anunció una ampliación de 2.000 millones de dólares en su planta química de Baytown, Texas, que comenzará a mediados de 2021.

En 2019, ExxonMobil se asoció con Saudi Arabia Basic Industries Corp. para construir un complejo de productos químicos y plásticos de 10.000 millones de dólares en Corpus Christi, Texas. La empresa conjunta con la compañía de propiedad saudí creará la mayor planta de ‘craqueo’ de vapor, dos unidades de polietileno y una unidad de monoetilenglicol que estará terminada en 2022.

Sólo la planta de plásticos de ExxonMobile en Baton Rouge produce 1.080 millones de libras de polietileno y 200 millones de libras de elastómero de etileno cada año, según informó la empresa.

A lo largo del “callejón del cáncer” del corredor del río Misisipi, se han aprobado siete nuevas instalaciones petroquímicas y ampliaciones desde 2015, que amenazan a los barrios empobrecidos y contaminados.

Las petroleras engañaron al público sobre el reciclaje para conseguir vender plásticos

Para vender a la gente el plástico, las empresas petroleras y de gas gastaron millones de dólares en engañar intencionadamente al público estadounidense sobre las causas de la contaminación por plástico. También anunciaron falsamente la posibilidad de reciclar sus productos, según una investigación de NPR y PBS Frontline.

Los sitios de noticias investigaron documentos internos y entrevistaron a ex funcionarios de alto nivel de la industria petrolera. Descubrieron que la industria “vendió al público una idea que sabían que no iba a funcionar -que la mayor parte del plástico podía ser y sería reciclado- mientras ganaban miles de millones de dólares vendiendo al mundo plástico nuevo”.

“Vender el reciclaje vendía el plástico, aunque no fuera cierto”, dijo a NPR un ex alto cargo de la industria.

Larry Thomas, ex presidente de la Asociación de la Industria del Plástico, también compartió su opinión sobre los plásticos con NPR. “Si el público piensa que el reciclaje funciona, entonces no se va a preocupar tanto por el medio ambiente”, dijo.

Según un informe de Carbon Tracker, sólo un 5% del plástico mundial se recicla. En Estados Unidos menos del 10% del plástico es reciclado. Otro 15% se quema para generar energía y el resto acaba en vertederos donde tarda cientos de años en descomponerse.

Un estudio histórico realizado por Science Adventures reveló que la producción mundial de plásticos aumentó de 2 millones de toneladas métricas en 1950 a más de 400 millones de toneladas métricas en 2015. Durante el mismo periodo, los seres humanos crearon 8.300 millones de toneladas métricas de residuos plásticos. De esos residuos, sólo el 9% se recicló, el 12% se incineró y el 79% se acumuló en vertederos o en el medio natural.

Si esta tendencia continúa, los científicos prevén que en 2050 habrá unos 12.000 millones de toneladas métricas de residuos de plástico en los vertederos o en el medio ambiente, el peso equivalente a 35.000 edificios del Empire State.

Peligros de los plásticos para el medio ambiente

Según un artículo publicado en Rolling Stone, la contaminación por plásticos es global, imposible de remediar por completo y amenaza con alterar todo, desde los océanos hasta el carbono de la atmósfera.

Un informe de Oceana reveló que casi 1.800 mamíferos marinos y tortugas marinas habían tragado o se habían enredado en plástico en las costas estadounidenses desde 2009. De esos animales, el 88% estaban incluidos en la lista de especies amenazadas o en peligro de extinción de la Ley de Especies Amenazadas.

La transformación de los combustibles fósiles en plástico también contamina el agua, ya que los diminutos gránulos de plástico producidos en las plantas de ‘craqueo’ contaminan los cursos de agua y son ingeridos por aves y peces.

El plástico se acumula en la red alimentaria apareciendo en el marisco, la sal de mesa e incluso el agua embotellada. Está mezclado con colorantes, retardantes de llama y plastificantes. A medida que el plástico se descompone durante un largo período de tiempo, absorbe las toxinas del medio ambiente, incluidos los bifenilos policlorados, o PCB.

Joe Vaillancourt es el director general de una empresa que transforma en combustible el plástico procedente del reciclaje. En un pequeño lote de 3 kilos, encontró mil sustancias químicas diferentes, muchas de las cuales se han relacionado con el cáncer y con graves problemas de salud.

Hay más de 100 sustancias químicas preocupantes en la contaminación atmosférica de las plantas de ‘craqueo’, entre ellas carcinógenos como el benceno, el tolueno, el etilbenceno y el xileno, que pueden causar problemas de salud en las comunidades vecinas, según el Centro para la Diversidad Biológica.

Numerosas demandas iniciadas por defensores del medio ambiente están a punto de enfrentarse a las fábricas de plástico y obligar a la Agencia de Protección Medioambiental de EE.UU. y a otras agencias a aplicar la normativa.

En última instancia, la industria de los plásticos “va a tener que hacer frente a la factura que ahora le corresponde y va a tener que pagar para mantener los plásticos fuera del medio ambiente”, dijo el diputado Alan Lowenthal, de California.

“El plástico es algo que nos ha hecho la vida más cómoda y fácil. Pero a menos que averigüemos cómo mantenerlo fuera del flujo de residuos, nos va a matar”.