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julio 21, 2020

Inmunidad mortal – Encubrimiento gubernamental de un escándalo de mercurio/autismo

por Robert F. Kennedy Jr.

Rollingstone.com, julio de 2005

En 2005, Robert F. Kennedy, Jr. escribió un artículo que fue co-publicado por la revista Rolling Stone y Salon.com sobre la conexión entre el timerosal conservante de la vacuna y el autismo epidémico. Después de varias revisiones del artículo y casi 6 años después de la fecha de publicación original, Salon.com retractó el artículo de los archivos de su sitio web sin consideración ni oportunidad de refutación. A continuación se muestra el artículo completo corregido. Por las razones detrás de por qué Salon.com artículo, haga clic aquí.

En junio de 2000, un grupo de altos científicos del gobierno y funcionarios de salud se reunieron para una reunión en el aislado centro de conferencias Simpsonwood en Norcross, Georgia. Convocada por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, la reunión se llevó a cabo en este centro de retiro metodista, enclavado en tierras de cultivo boscosas junto al río Chattahoochee, para asegurar el secreto total. La agencia no había publicado ningún anuncio público de la sesión, sólo invitaciones privadas a cincuenta y dos asistentes. Había funcionarios de alto nivel de los CDC y de la Administración de Alimentos y Medicamentos, el principal especialista en vacunas de la Organización Mundial de la Salud en Ginebra y representantes de todos los principales fabricantes de vacunas, entre ellos GlaxoSmithKline, Merck, Wyeth y Aventis Pasteur. Todos los datos científicos en discusión, recordaron repetidamente a los participantes, fueron estrictamente “embargos”. No habría fotocopias de documentos, ni llevarse papeles cuando se fueran.

Los funcionarios federales y los representantes de la industria se habían reunido para discutir un nuevo estudio inquietante que planteaba preguntas alarmantes sobre la seguridad de una serie de vacunas comunes para la infancia administradas a lactantes y niños pequeños. Según un epidemiólogo de los CDC llamado Tom Verstraeten, que había analizado la enorme base de datos de la agencia que contiene los registros médicos de 100.000 niños, un conservante a base de mercurio en las vacunas , el timerosal, parecía ser responsable de un aumento dramático del autismo y una serie de otros trastornos neurológicos entre los niños. “En realidad me sorprendió lo que vi”, dijo Verstraeten a los reunidos en Simpsonwood, citando el asombroso número de estudios anteriores que indican un vínculo entre los retrasos en el tirio y del habla, el trastorno por déficit de atención, la hiperactividad y el autismo. Desde 1991, cuando los CDC y la FDA habían recomendado que se administraran tres vacunas adicionales con el conservante a bebés extremadamente pequeños, en un caso, a las pocas horas de nacer, el número estimado de casos de autismo había aumentado quince veces, de uno de cada 2.500 niños a uno de cada 166 niños.

Incluso para los científicos y médicos acostumbrados a enfrentar problemas de vida o muerte, los hallazgos fueron aterradores. “Puedes jugar con esto todo lo que quieras”, dijo al grupo el Dr. Bill Weil, consultor de la Academia Estadounidense de Pediatría. Los resultados “son estadísticamente significativos”. El Dr. Richard Johnston, un inmunólogo y pediatra de la Universidad de Colorado cuyo nieto había nacido temprano en la mañana del primer día de la reunión, estaba aún más alarmado. “Mi instinto?”, Dijo. “Perdona este comentario personal, no quiero que mi nieto reciba una vacuna que contenga timerosal hasta que sepamos mejor lo que está pasando”.

Pero en lugar de tomar medidas inmediatas para alertar al público y eliminar el suministro de vacunas de timerosal, los funcionarios y ejecutivos de Simpsonwood pasaron la mayor parte de los próximos dos días discutiendo cómo encubrir los datos dañinos. Según las transcripciones obtenidas en virtud de la Ley de Libertad de Información, muchos en la reunión estaban preocupados por cómo las revelaciones perjudiciales sobre el timerosal afectarían los resultados de la industria vacunaria. “Estamos en una mala posición desde el punto de vista de defender cualquier demanda”, dijo el Dr. Robert Brent, pediatra del Alfred I. duPont Hospital for Children en Delaware. “Esto será un recurso para nuestros abogados demandantes muy ocupados en este país”. El Dr. Bob Chen, jefe de seguridad de las vacunas de los CDC, expresó alivio de que “dada la sensibilidad de la información, hemos sido capaces de mantenerla fuera de las manos de, digamos, manos menos responsables”. El Dr. John Clements, asesor de vacunas de la Organización Mundial de la Salud, declaró que “quizás este estudio no debería haberse hecho en absoluto”. Agregó que “los resultados de la investigación tienen que ser manejados”, advirtiendo que el estudio “será tomado por otros y será utilizado de otras maneras fuera del control de este grupo”.

De hecho, el gobierno ha demostrado ser mucho más hábil para manejar el daño que en proteger la salud de los niños. Los CDC pagaron al Instituto de Medicina para que llevara a cabo un nuevo estudio para blanquear los riesgos del timerosal, ordenando a los investigadores que “descartaran” el vínculo del producto químico con el autismo. Retuvo los hallazgos de Verstraeten, a pesar de que habían sido programados para su publicación inmediata, y dijo a otros científicos que sus datos originales habían sido “perdidos” y no podían ser replicados. Y para frustrar la Ley de Libertad de Información, entregó su gigantesca base de datos de registros de vacunas a una empresa privada, declarándola fuera de los límites a los investigadores. Para cuando Verstraeten finalmente publicó su estudio en 2003, había ido a trabajar para GlaxoSmithKline y reelaboró sus datos para enterrar el vínculo entre el timerosal y el autismo.

Vaccine manufacturers had already begun to phase thimerosal out of injections given to American infants — but they continued to sell off their mercury-based supplies of vaccines until last year. Los CDC y la FDA les dieron una mano, comprando las vacunas contaminadas para su exportación a los países en desarrollo y permitiendo a las compañías farmacéuticas seguir usando el conservante en algunas vacunas estadounidenses, incluyendo varias vacunas pediátricas contra la gripe, así como los refuerzos del tétanos que se dan rutinariamente a los ancianos de once años.

Las compañías farmacéuticas también están recibiendo ayuda de poderosos legisladores en Washington. El líder de la mayoría en el Senado, Bill Frist, que ha recibido $873,000 en contribuciones de la industria farmacéutica, ha estado trabajando para inmunizar a los fabricantes de vacunas de la responsabilidad en 4,200 demandas que han sido presentadas por los padres de niños lesionados. En cinco ocasiones distintas, Frist ha tratado de sellar todos los documentos relacionados con las vacunas del gobierno, incluidas las transcripciones de Simpsonwood, y proteger a Eli Lilly, el desarrollador de timerosal, de las citaciones. En 2002, un día después de que Frist deslizó silenciosamente a un jinete conocido como la “Ley de Protección Eli Lilly” en un proyecto de ley de seguridad nacional, la compañía contribuyó con $10,000 a su campaña y compró 5.000 copias de su libro sobre bioterrorismo. La medida fue derogada por el Congreso en 2003, pero a principios de este año, Frist incorporó otra disposición en un proyecto de ley antiterrorista que negaría la compensación a los niños que sufrían trastornos cerebrales relacionados con las vacunas. “Las demandas son de tal magnitud que podrían poner a los productores de vacunas fuera del negocio y limitar nuestra capacidad para hacer frente a un ataque biológico de terroristas”, dice Dean Rosen, asesor de política de salud de Frist.

Incluso muchos conservadores están conmocionados por el esfuerzo del gobierno para encubrir los peligros de la timerosal. El representante Dan Burton, un republicano de Indiana, supervisó una investigación de tres años de timerosal después de que su nieto fuera diagnosticado con autismo. “El timerosal utilizado como conservante en las vacunas está directamente relacionado con la epidemia de autismo”, concluyó su Comité de Reforma del Gobierno de la Cámara en su informe final. “Esta epidemia con toda probabilidad puede haber sido prevenida o restringida si la FDA no hubiera estado dormida en el interruptor con respecto a la falta de datos de seguridad con respecto a la inyección de timerosal, una neurotoxina conocida.” La FDA y otras agencias de salud pública no actuaron, agregó el comité, por “malversación institucional para la autoprotección” y “proteccionismo fuera de lugar de la industria farmacéutica”.

La historia de cómo las agencias de salud del gobierno coludiaron con Big Pharma para ocultar los riesgos de timerosal del público es un escalofriante estudio de caso de arrogancia institucional, poder y codicia. Me atrajo la controversia sólo a regañadientes. Como abogado y ambientalista que ha pasado años trabajando en cuestiones de toxicidad del mercurio, con frecuencia conocí a madres de niños autistas que estaban absolutamente convencidos de que sus hijos habían sido heridos por las vacunas. En privado, era escéptico.

Dudé de que se pudiera culpar al autismo a una sola fuente, y ciertamente entendí la necesidad del gobierno de asegurar a los padres que las vacunas son seguras; la erradicación de las enfermedades infantiles mortales depende de ello. Tendía a estar de acuerdo con escépticos como el representante Henry Waxman, un demócrata de California, que criticó a sus colegas en el Comité de Reforma del Gobierno de la Cámara de Representantes por llegar a conclusiones sobre el autismo y las vacunas. “¿Por qué deberíamos asustar a la gente acerca de la inmunización”, señaló Waxman en una audiencia, “hasta que sepamos los hechos?”

Fue sólo después de leer las transcripciones de Simpsonwood, estudiar la investigación científica líder y hablar con muchas de las autoridades preeminentes de la nación sobre el mercurio que me convencí de que el vínculo entre el timerosal y la epidemia de trastornos neurológicos infantiles es real. Cinco de mis propios hijos son miembros de la Generación De los Antimerosales —los nacidos entre 1989 y 2003— que recibieron grandes dosis de mercurio de las vacunas. “Los grados elementales están abrumados por niños que tienen síntomas de daño neurológico o del sistema inmunitario”, dijo Patti White, enfermera de la escuela, al Comité de Reforma del Gobierno de la Cámara en 1999. “Se supone que las vacunas nos están haciendo más saludables; sin embargo, en veinticinco años de enfermería nunca he visto tantos niños dañados y enfermos. Algo muy, muy malo le está pasando a nuestros hijos”.

Más de 500.000 niños sufren actualmente de autismo, y los pediatras diagnostican más de 40.000 nuevos casos cada año. La enfermedad se desconoció hasta 1943, cuando fue identificada y diagnosticada entre once niños nacidos en los meses posteriores a la timerosal se añadió por primera vez a las vacunas contra el bebé en 1931.

Algunos escépticos niegan que el aumento del autismo es causado por vacunas contaminadas por la timerosal. Argumentan que el aumento es el resultado de un mejor diagnóstico, una teoría que parece cuestionable en el mejor de los casos, dado que la mayoría de los nuevos casos de autismo se agrupan en una sola generación de niños. “Si la epidemia es realmente un artefacto de mal diagnóstico”, burla al Dr. Boyd Haley, una de las autoridades mundiales sobre la toxicidad del mercurio, “entonces, ¿dónde está toda la autística de veinte años?” Otros investigadores señalan que los estadounidenses están expuestos a una mayor “carga” acumulativa de mercurio que nunca antes, desde peces contaminados hasta empastes dentales, y sugieren que el timerosal en las vacunas puede ser sólo una parte de un problema mucho mayor. Es una preocupación que ciertamente merece mucha más atención de la que ha recibido, pero pasa por alto el hecho de que las concentraciones de mercurio en las vacunas enanos con otras fuentes de exposición a nuestros hijos.

Lo que más llama la atención es la longitud a la que muchos de los principales detectives han ido a ignorar —y encubrir— las pruebas contra el timerosal. Desde el principio, el argumento científico contra el aditivo de mercurio ha sido abrumador. El conservante, que se utiliza para frenar los hongos y el crecimiento bacteriano en las vacunas, contiene etilmercurio, una potente neurotoxina. Los camiones cargados de estudios han demostrado que el mercurio tiende a acumularse en el cerebro de los primates y otros animales después de que se les inyectan vacunas, y que los cerebros en desarrollo de los bebés son particularmente susceptibles. En 1977, un estudio ruso encontró que los adultos expuestos a concentraciones mucho más bajas de etilmercurio que los dados a niños estadounidenses todavía sufrieron daño cerebral años más tarde. Rusia prohibió el timerosal de las vacunas infantiles hace veinte años, y Dinamarca, Austria, Japón, Gran Bretaña y todos los países escandinavos han seguido su ejemplo desde entonces.

“Ni siquiera podrías construir un estudio que muestre que el timerosal es seguro”, dice Haley, quien dirige el departamento de química de la Universidad de Kentucky. “Es demasiado tóxico. Si inyectas timerosal en un animal, su cerebro se enfermará. Si lo aplicas al tejido vivo, las células mueren. Si lo pones en un plato de petri, la cultura muere. Sabiendo estas cosas, sería impactante si uno pudiera inyectarlo en un bebé sin causar daño”.

Documentos internos revelan que Eli Lilly, que primero desarrolló timerosal, sabía desde el principio que su producto podría causar daños, e incluso la muerte, tanto en animales como en humanos. En 1930, la compañía probó el timerosal administrándolo a veintidós pacientes con meningitis terminal, todos los cuales murieron a las pocas semanas de ser inyectados, un hecho que Lilly no se molestó en informar en su estudio declarando seguridad timerosal. En 1935, investigadores de otro fabricante de vacunas, Pittman-Moore, advirtieron a Lilly que sus afirmaciones sobre la seguridad del timerosal “no comprobaban con la nuestra”. La mitad de los perros que Pittman inyectó vacunas a base de timerosal se enfermaron, lo que llevó a los investigadores a declarar el conservante “insatisfactorio como suero destinado a su uso en perros”.

En las décadas siguientes, las pruebas contra el timerosal continuaron aumentando. Durante la Segunda Guerra Mundial, cuando el Departamento de Defensa utilizó el conservante en vacunas contra soldados, requirió que Lilly lo etiquetara como “veneno”. En 1967, un estudio en Microbiología Aplicada encontró que los ratones muertos timerosal cuando se añaden a las vacunas inyectadas. Cuatro años más tarde, los propios estudios de Lilly discernieron que el timerosal era “tóxico para las células tisulares” en concentraciones tan bajas como una parte por millón, 100 veces más débil que la concentración en una vacuna típica. Aun así, la compañía continuó promoviendo el timerosal como “no tóxico” y también lo incorporó en desinfectantes tópicos. En 1977, diez bebés en un hospital de Toronto murieron cuando un antiséptico preservado con timerosal fue dado en sus cordones umbilicales.

En 1982, la FDA propuso una prohibición de los productos de venta libre que contenían timerosal, y en 1991 la agencia consideró prohibirlo de las vacunas con animales. Pero trágicamente, ese mismo año, los CDC recomendaron que se inyectara a los bebés una serie de vacunas con cordones de mercurio. Los recién nacidos serían vacunados contra la hepatitis B dentro de las veinticuatro horas posteriores al nacimiento, y los bebés de dos meses serían inmunizados para hemophilus influenzae B y difteria-tetanus-pertussis.

La industria farmacéutica sabía que las vacunas adicionales representaban un peligro. El mismo año en que los CDC aprobaron las nuevas vacunas, el Dr. Maurice Hilleman, uno de los padres de los programas de vacunas de Merck, advirtió a la empresa que los niños de seis meses a quienes se les administraron las vacunas sufrirían una exposición peligrosa al mercurio. Recomendó que se suspenda el timerosal, “especialmente cuando se utiliza en lactantes y niños”, señalando que la industria sabía de alternativas no tóxicas. “La mejor manera de ir”, agregó, “es cambiar a dispensar las vacunas reales sin añadir conservantes”.

Para Merck y otras compañías farmacéuticas, sin embargo, el obstáculo era el dinero. El timerosal permite a la industria farmacéutica empaquetar vacunas en viales que contienen múltiples dosis, que requieren protección adicional porque están más fácilmente contaminadas por múltiples entradas de agujas. Los viales más grandes cuestan la mitad de para producir que los viales de una sola dosis más pequeños, lo que hace más barato para los organismos internacionales distribuirlos a las regiones empobrecidas en riesgo de epidemias. Ante esta “consideración de costos”, Merck ignoró las advertencias de Hilleman, y los funcionarios del gobierno continuaron presionando cada vez más vacunas basadas en timerosal para los niños. Antes de 1989, los niños en edad preescolar estadounidenses recibían once vacunas para la poliomielitis, la difteria, el tétanos y la tos fe sarampión, las paperas y la rubéola. Una década más tarde, gracias a las recomendaciones federales, los niños recibían un total de veintidós inmunizaciones para cuando llegaron al primer grado.

A medida que aumentaba el número de vacunas, la tasa de autismo entre los niños explotaba. Durante la década de 1990, 40 millones de niños fueron inyectados con vacunas basadas en el timerosal, recibiendo niveles sin precedentes de mercurio durante un período crítico para el desarrollo cerebral. A pesar de los peligros bien documentados del timerosal, parece que nadie se molestó en sumar la dosis acumulada de mercurio que los niños recibirían de las vacunas obligatorias. “¿Qué tardó tanto la FDA en hacer los cálculos?” Peter Patriarca, director de productos virales de la agencia, pidió en un correo electrónico a los CDC en 1999. “¿Por qué los CDC y los organismos consultivos no hicieron estos cálculos cuando ampliaron rápidamente el calendario de inmunización infantil?”

Pero en ese momento, el daño estaba hecho. A los dos meses, cuando el cerebro del bebé todavía se encuentra en una etapa crítica del desarrollo, los lactantes recibieron habitualmente tres inoculaciones que contenían un total de 62,5 microgramos de etilmercurio, un nivel 99 veces mayor que el límite de la EPA para la exposición diaria a la metilmercurio, una neurotoxina relacionada. Aunque la industria de las vacunas insiste en que la etilmercuria representa poco peligro porque se descompone rápidamente y es eliminada por el cuerpo, varios estudios— incluyendo uno publicado en abril por los Institutos Nacionales de Salud, sugieren que la etilmercuria es en realidad más tóxica para el desarrollo de cerebros y permanece en el cerebro más tiempo que el metilmercurio.

Los funcionarios responsables de las inmunizaciones infantiles insisten en que las vacunas adicionales eran necesarias para proteger a los lactantes de las enfermedades y que el timerosal sigue siendo esencial en los países en desarrollo, lo que, a menudo afirman, no puede permitirse los viales de dosis únicas que no requieren un conservante. El Dr. Paul Offit, uno de los principales asesores de vacunas de los CDC, me dijo: “Creo que si realmente tenemos una pandemia de gripe —y ciertamente lo haremos en los próximos veinte años, porque siempre lo hacemos— no hay manera en la tierra de Dios de que inmunicemos a 280 millones de personas con viales monodosis. Tiene que haber viales multidosis.”

Pero si bien los funcionarios de salud pública pueden haber sido bien intencionados, muchos de los miembros del comité asesor de los CDC que respaldaron las vacunas adicionales tenían estrechos vínculos con la industria. El Dr. Sam Katz, presidente del comité, fue consultor pagado por la mayoría de los principales fabricantes de vacunas y formó parte de un equipo que desarrolló la vacuna contra el sarampión y la llevó a la licencia en 1963. El Dr. Neal Halsey, otro miembro del comité, trabajó como investigador para las compañías de vacunas y recibió honorarios de Abbott Labs por su investigación sobre la vacuna contra la hepatitis B.

De hecho, en el estrecho círculo de científicos que trabajan en vacunas, tales conflictos de intereses son comunes. El representante Burton dice que el CDC “permite rutinariamente que los científicos con conflictos de intereses flagrantes sirvan en comités asesores intelectuales que hacen recomendaciones sobre nuevas vacunas”, a pesar de que tienen “intereses en los productos y empresas para los que se supone que están proporcionando una supervisión imparcial”. El Comité de Reforma del Gobierno de la Cámara de Justicia descubrió que cuatro de los ocho asesores de los CDC que aprobaron directrices para una vacuna contra el rotavirus “tenían vínculos financieros con las compañías farmacéuticas que estaban desarrollando diferentes versiones de la vacuna”.

Offit, que comparte una patente sobre una de las vacunas, me reconoció que “ganaría dinero” si su voto eventualmente conduce a un producto comercializable. Pero desestimó mi sugerencia de que la participación financiera directa de un científico en la aprobación de los CDC podría sesgar su juicio. “No me proporciona ningún conflicto”, insiste. “Simplemente he sido informado por el proceso, no corrompido por él. Cuando me senté alrededor de esa mesa, mi única intención era tratar de hacer recomendaciones que mejor beneficiaran a los niños de este país. Es ofensivo decir que los médicos y las personas de salud pública están en el bolsillo de la industria y, por lo tanto, están tomando decisiones que saben que no son seguras para los niños. Simplemente no es la forma en que funciona”.

Otros científicos y reguladores de vacunas me dieron garantías similares. Al igual que Offit, se ven a sí mismos como guardianes ilustrados de la salud de los niños, orgullosos de sus “asociaciones” con las compañías farmacéuticas, inmunes a las seducciones de beneficios personales, asediadas por activistas irracionales cuyas campañas antivacativos están poniendo en peligro la salud de los niños. A menudo están resentidos de cuestionar. “La ciencia”, dice Offit, “es mejor dejar a los científicos”.

Aun así, algunos funcionarios del gobierno estaban alarmados por los aparentes conflictos de intereses. En su correo electrónico a los administradores de los CDC en 1999, Paul Patriarca de la FDA criticó a los reguladores federales por no examinar adecuadamente el peligro que representan las vacunas para bebés añadidas. “No estoy seguro de que haya una manera fácil de salir de la posible percepción de que la FDA, los CDC y los organismos de política de inmunización pueden haber estado dormidos en el interruptor re: timerosal hasta ahora”, escribió Patriarca. Los estrechos lazos entre los funcionarios reguladores y la industria farmacéutica, añadió, “también plantearán preguntas sobre diversos organismos consultivos sobre recomendaciones agresivas para el uso” del timerosal en las vacunas infantiles.

Si los reguladores federales y los científicos del gobierno no logran comprender los riesgos potenciales del timerosal a lo largo de los años, nadie podría alegar ignorancia después de la reunión secreta en Simpsonwood. Pero en lugar de realizar más estudios para probar el vínculo con el autismo y otras formas de daño cerebral, los CDC colocaron la política sobre la ciencia. La agencia entregó su base de datos sobre vacunas infantiles —que se habían desarrollado en gran medida a expensas de los contribuyentes— en una agencia privada, America’s Health Insurance Plans, asegurando que no pudiera ser utilizada para investigaciones adicionales. También instruyó al Instituto de Medicina, una organización asesora que forma parte de la Academia Nacional de Ciencias, para producir un estudio que desacredite el vínculo entre los trastornos timerosales y cerebrales. El CDC “quiere que declaremos, bueno, que estas cosas son bastante seguras”, dijo la Dra. Marie McCormick, quien presidió el Comité de Examen de la Seguridad de la Inmunización de la OIM, a sus colegas investigadores cuando se reunieron por primera vez en enero de 2001. “Nunca vamos a bajar eso [autism] es un verdadero efecto secundario” de la exposición timerosal. Según las transcripciones de la reunión, la directora personal del comité, Kathleen Stratton, predijo que la OIM concluiría que las pruebas eran “insuficientes para aceptar o rechazar una relación causal” entre el timerosal y el autismo. Ese, agregó, fue el resultado “Walt quiere”, una referencia al Dr. Walter Orenstein, director del Programa Nacional de Inmunización de los CDC.

Para aquellos que habían dedicado su vida a promover la vacunación, las revelaciones sobre el timerosal amenazaban con socavar todo por lo que habían trabajado. “Tenemos un dragón por la cola aquí”, dijo el Dr. Michael Kaback, otro miembro del comité. “Cuanto más negativa sea esa [our] presentación, menos probabilidades tendrán las personas de usar la vacunación, la inmunización, y sabemos cuáles serán los resultados de eso. Estamos atrapados en una trampa. Cómo trabajamos para salir de la trampa, creo que es la carga”.

Incluso en público, los funcionarios federales dejó claro que su objetivo principal en el estudio de los timerosal era disipar las dudas sobre las vacunas. “Se están llevando a cabo cuatro estudios actuales para descartar el vínculo propuesto entre el autismo y el timerosal”, aseguró el Dr. Gordon Douglas, entonces director de planificación estratégica para la investigación de vacunas en los Institutos Nacionales de Salud, una reunión de la Universidad de Princeton en mayo de 2001. “Para deshacer los efectos nocivos de la investigación que pretende vincular la [measles] vacuna a un riesgo elevado de autismo, necesitamos llevar a cabo y hacer públicas estudios adicionales para garantizar a los padres la seguridad”. Douglas anteriormente se desempeñó como presidente de vacunas para Merck, donde ignoró las advertencias sobre los riesgos del timerosal.

En mayo del año pasado, el Instituto de Medicina emitió su informe final. Su conclusión: No existe un vínculo comprobado entre el autismo y el timerosal en las vacunas. En lugar de revisar el gran cuerpo de la literatura que describe la toxicidad del timerosal, el informe se basó en cuatro estudios epidemiológicos desastrosamente defectuosos que examinaban los países europeos, donde los niños recibían dosis mucho más pequeñas de timerosal que los niños estadounidenses. También citó una nueva versión del estudio Verstraeten, publicado en la revista Pediatrics, que había sido reelaborado para reducir el vínculo entre el timerosal y el autismo. El nuevo estudio incluyó niños demasiado pequeños para haber sido diagnosticados con autismo y pasó por alto a otros que mostraron signos de la enfermedad. La OIM declaró el caso cerrado y, en una posición sorprendente para un organismo científico, recomendó que no se llevaran a cabo más investigaciones.

El informe puede haber satisfecho a los CDC, pero no convenció a nadie. El representante David Weldon, un médico republicano de Florida que sirve en el Comité de Reforma del Gobierno de la Cámara de Representantes, atacó el Instituto de Medicina, diciendo que se basó en un puñado de estudios que fueron “fatalmente defectuosos” por el “diseño deficiente” y no representaron “toda la investigación científica y médica disponible”. Los funcionarios de los CDC no están interesados en una búsqueda honesta de la verdad, me dijo Weldon, porque “una asociación entre las vacunas y el autismo los obligaría a admitir que sus políticas dañarían irreparablemente a miles de niños. ¿Quién querría llegar a esa conclusión sobre sí mismos?”

Bajo la presión del Congreso y los padres, el Instituto de Medicina convocó otro panel para abordar las preocupaciones continuas sobre el programa de intercambio de datos de enlace de datos de seguridad de vacunas. En febrero, el nuevo panel, compuesto por diferentes científicos, criticó la forma en que el SDV había sido utilizado en el estudio verstraeten, e instó a los CDC a poner su base de datos de vacunas a disposición del público.

Hasta ahora, sin embargo, sólo dos científicos han logrado acceder. El Dr. Mark Geier, presidente del Centro de Genética de América, y su hijo, David, pasaron un año luchando para obtener los registros médicos de los CDC. Desde agosto de 2002, cuando los miembros del Congreso presionaron a la agencia para que entregara los datos, los Geiers han completado seis estudios que demuestran una poderosa correlación entre el daño timerosal y el daño neurológico en los niños. Un estudio, que compara la dosis acumulada de mercurio recibida por niños nacidos entre 1981 y 1985 con los nacidos entre 1990 y 1996, encontró una “relación muy significativa” entre el autismo y las vacunas. Otro estudio sobre el rendimiento educativo encontró que los niños que recibieron dosis más altas de timerosal en las vacunas tenían casi tres veces más probabilidades de ser diagnosticados con autismo y más de tres veces más probabilidades de sufrir trastornos del habla y retraso mental. Otro estudio publicado próximamente muestra que las tasas de autismo están en declive tras la reciente eliminación del timerosal de la mayoría de las vacunas.

Mientras el gobierno federal trabajaba para evitar que los científicos estudiaran vacunas, otros han intervenido para estudiar el vínculo con el autismo. En abril, el reportero Dan Olmsted de UPI realizó uno de los estudios más interesantes él mismo. Buscando niños que no habían estado expuestos al mercurio en vacunas —el tipo de población que los científicos suelen usar como “control” en experimentos—, Olmsted recorrió a los Amish del condado de Lancaster, Pensilvania, que se niegan a inmunizar a sus bebés. Dada la tasa nacional de autismo, Olmsted calculó que debería haber 130 autistas entre los Amish. Encontró sólo cuatro. Uno había estado expuesto a altos niveles de mercurio de una central eléctrica. Los otros tres, incluido un niño adoptado de fuera de la comunidad amish, habían recibido sus vacunas.

A nivel estatal, muchos funcionarios también han llevado a cabo revisiones en profundidad de los timerosal. Mientras el Instituto de Medicina estaba ocupado blanqueando los riesgos, la legislatura de Iowa estaba peinando cuidadosamente todos los datos científicos y biológicos disponibles. “Después de tres años de revisión, me convencí de que había suficiente investigación creíble para mostrar un vínculo entre el mercurio y el aumento de las incidencias en el autismo”, dice el senador estatal Ken Veenstra, un republicano que supervisó la investigación. “El hecho de que el aumento del 700 por ciento del autismo de Iowa comenzara en la década de 1990, justo después de que se añadieran más y más vacunas a los calendarios de vacunas para niños, es una prueba sólida por sí sola”. El año pasado, Iowa se convirtió en el primer estado en prohibir el mercurio en las vacunas, seguido de California. Se están examinando prohibiciones similares en otros treinta y dos Estados.

Pero en lugar de seguir el ejemplo, la FDA continúa permitiendo a los fabricantes incluir timerosal en decenas de medicamentos de venta libre, así como esteroides y colágeno inyectado. Aún más alarmante, el gobierno sigue enviando vacunas conservadas con timerosal a los países en desarrollo, algunos de los cuales ahora están experimentando una explosión repentina en las tasas de autismo. En China, donde la enfermedad era prácticamente desconocida antes de la introducción del timerosal por los fabricantes de medicamentos estadounidenses en 1999, los informes de noticias indican que ahora hay más de 1,8 millones de autísticas. Aunque es difícil llegar a cifras confiables, los trastornos autistas también parecen estar alzando en la India, Argentina, Nicaragua y otros países en desarrollo que ahora utilizan vacunas con cordones timerosales. La Organización Mundial de la Salud sigue insistiendo en que el timerosal es seguro, pero promete mantener la posibilidad de que esté relacionada con trastornos neurológicos “bajo revisión”.

Dediqué tiempo a estudiar esta cuestión porque creo que se trata de una crisis moral que debe abordarse. Si, como sugieren las pruebas, nuestras autoridades de salud pública permitieron a sabiendas que la industria farmacéutica envenenara a toda una generación de niños estadounidenses, sus acciones constituyen uno de los mayores escándalos en los anales de la medicina estadounidense. “Los CDC son culpables de incompetencia y negligencia grave”, dice Mark Blaxill, vicepresidente de Safe Minds, una organización sin fines de lucro preocupada por el papel del mercurio en los medicamentos. “El daño causado por la exposición a vacunas es enorme. Es más grande que el amianto, más grande que el tabaco, más grande que cualquier cosa que hayas visto”.

Es difícil calcular el daño a nuestro país —y a los esfuerzos internacionales para erradicar las enfermedades epidémicas— si las naciones del Tercer Mundo llegan a creer que la iniciativa de ayuda exterior más anunciada de Estados Unidos está envenenando a sus hijos. No es difícil predecir cómo este escenario será interpretado por los enemigos de Estados Unidos en el extranjero. Los científicos e investigadores —muchos de ellos sinceros, incluso idealistas— que participan en los esfuerzos para ocultar la ciencia sobre la afirmación timerosal de que están tratando de avanzar en el elevado objetivo de proteger a los niños de los países en desarrollo de las pandemias de enfermedades. Están muy equivocados. Su fracaso en el momento del timerosal volverá horriblemente para atormentar a nuestro país y a las poblaciones más pobres del mundo.

NOTA: Esta historia se ha actualizado para corregir varias inexactitudes en la versión original publicada. Como se informó originalmente, los niños en edad preescolar estadounidenses recibieron sólo tres vacunas antes de 1989, pero el artículo no notó que fueron inoculados un total de once veces con esas vacunas, incluyendo refuerzos. El artículo también ha declarado erróneamente el nivel de etilmercurio recibido por los bebés inyectados con todas sus inyecciones antes de los seis meses de edad. Fueron 187 microgramos – una cantidad del cuarenta por ciento, no 187 veces, mayor que el límite de la EPA para la exposición diaria al metilmercurio. Por último, debido a un error de edición, el artículo ha declarado erróneamente el contenido de la vacuna contra el rotavirus aprobada por los CDC. No contenía timerosal. Salon y Rolling Stone lamentan los errores.

Una versión anterior de esta historia declaró que el Instituto de Medicina convocó un segundo panel para revisar el trabajo del Comité de Examen de la Seguridad de la Inmunización que no había encontrado evidencia de un vínculo entre el timerosal y el autismo. De hecho, la OIM convocó al segundo grupo especial para abordar las continuas preocupaciones sobre el programa de intercambio de datos de enlace de datos sobre la seguridad de las vacunas, incluidas las planteadas por los críticos de la labor anterior de la OIM. Sin embargo, el Grupo Especial no fue acusado de examinar las constataciones del Comité. La historia también omitió inadvertidamente una palabra y transpuso dos frases en una cita del Dr. John Clements, y declaró incorrectamente que el Dr. Sam Katz tenía una patente con Merck sobre la vacuna contra el sarampión. De hecho, el Dr. Katz formó parte de un equipo que desarrolló la vacuna y la llevó a la licencia, pero nunca tuvo la patente. Salon y Rolling Stone lamentan los errores.

ACLARACION: Después de la publicación de esta historia, Salon y Rolling Stone corrigieron un error que ensocitó el nivel de etilmercurio recibido por los bebés inyectados con todas sus inyecciones a la edad de seis meses. Fue 187 microgramos – una cantidad del cuarenta por ciento, no 187 veces, mayor que el límite de la EPA para la exposición diaria al metilmercurio. En el momento de la corrección, éramos conscientes de que la comparación en sí era errónea, pero como periodistas consideramos más apropiado indicar la cifra correcta en lugar de sustituirla por otro número por completo.

Sin embargo, dado que esta corrección anterior ha quedado claro de las respuestas al artículo que el número del cuadragésculo, aunque preciso, es engañoso. Mide la carga total de mercurio que un bebé recibió de las vacunas durante los primeros seis meses, calcula el promedio diario recibido en función del peso corporal promedio y, a continuación, compara ese número con el límite diario de la EPA. Pero los bebés no recibieron las vacunas como un “promedio diario”, sino que recibieron dosis masivas en un solo día, a través de múltiples inyecciones. Como dice la historia, estas dosis de un solo día excedieron el límite de la EPA hasta 99 veces. Sobre la base del malentendido, y para evitar más confusiones, hemos enmendado la historia para eliminar la cifra del cuarenta por ciento.

Corrección: La historia atribuyó erróneamente una cita a Andy Olson, ex abogado legislativo del senador Bill Frist. El comentario fue hecho por Dean Rosen, asesor de política de salud del senador. Rolling Stone y Salon.com lamentan el error.

Copyright: Rolling Stone and Salon, 2005

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